Fósiles muestran que los pterosaurios podrían haber tenido plumas primitivas como algunos dinosaurios

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Los pterosaurios eran saurópsidos que vivieron hace más de 200 millones de años. Eran tan grandes como jirafas y se consideran los primeros vertebrados en tener la capacidad de volar. Los científicos han sabido por mucho tiempo que estos primos lejanos de los dinosaurios tenían fibras parecidas delgadas adheridas a su piel. Ahora, un nuevo estudio sugiere que esas fibras podrían haber sido un tipo de pluma primitiva. Eso reafirmaría la posición actual de gran parte de los paleontólogos que afirman que ciertos dinosaurios, incluso las aves modernas, fueron los únicos en desarrollar plumas.

Michael Benton, un paleontólogo de la Universidad de Bristol en el Reino Unido, el paleontólogo Baoyu Jiang de la Universidad de Nanjing en China, y sus colegas examinaron fósiles de dos pterosaurios del tamaño de una paloma encontrados en el Yanliao Biota en el noreste de China. Los dos pterosaurios atrajeron la atención de los investigadores porque eran «excepcionalmente peludos», dice Benton, con picnofibras inusualmente bien conservadas.

Una mirada de cerca a las plumas de pterosaurio.
Baoyu Jiang, Michael Benton et al.

Afortunadamente, los especímenes, ahora almacenados en la Universidad de Nanjing y el Instituto de Geología de la Academia China de Ciencias Geológicas en Beijing, no se habían recubierto con la laca protectora aplicada a muchos fósiles que a veces ocultan los detalles y evitan el análisis químico. 

El equipo informó en Nature Ecology & Evolution que estas plumas, como las aves modernas, podrían haber ayudado a los animales de sangre caliente a regular su temperatura. También podrían haber desempeñado un papel en la aerodinámica del vuelo, la coloración y pueden haber mejorado el sentido del tacto de los animales, dicen los autores. La representación artística de un pterosaurio basado en el nuevo estudio parece un dragón bebé esponjoso, o tal vez un pariente de Buckbeak, el hipogrifo de las películas de Harry Potter.

Los pterosaurios solo están relacionados a distancia con los dinosaurios y las aves, los otros animales que se sabe que tenían plumas. Si las estructuras recién encontradas realmente son un tipo de pluma, dice Jiang, eso significa que el ancestro común de las aves y los pterosaurios puede haberlas tenido, lo que haría retroceder el origen de las plumas desde hace 175 millones de años hasta hace aproximadamente 250 millones de años. También sugeriría que una amplia variedad de dinosaurios, incluidos los herbívoros que no están directamente relacionados con las aves modernas, también podrían haber tenido estructuras similares a plumas en su piel. (Algunos investigadores han reportado filamentos similares a plumas en estos dinosaurios, pero esas afirmaciones se debaten enérgicamente).

Desde una perspectiva genética, la evolución temprana de las plumas primitivas no es tan descabellada, dice Benton. Señala que los genes que controlan el crecimiento del cabello, las plumas y las escamas son muy similares. «Un pollo tiene plumas y escamas en sus patas, y una rata tiene escamas en su cola».

Fuente: New Scientist.

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