2 000 átomos existieron en dos lugares a la vez en un experimento cuántico sin precedentes

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Moléculas gigantes pueden estar en dos lugares a la vez, gracias a la física cuántica.

Eso es algo que los científicos han sabido desde hace mucho tiempo ya que teóricamente está basado en algunos hechos: cada partícula o grupo de partículas en el universo también es una onda, y esto incluye a las partículas grandes, a las bacterias, a los seres humanos, e incluso planetas y estrellas. Y las ondas ocupan múltiples lugares en el espacio a la vez. Por lo tanto, cualquier fragmento de materia también puede ocupar dos lugares a la vez. Los físicos llaman a este fenómeno «superposición cuántica», y durante décadas lo han demostrado utilizando partículas pequeñas.

Pero en los últimos años se han mejorado los experimentos, demostrando la superposición cuántica utilizando partículas cada vez más grandes. Ahora, en un artículo publicado el 23 de septiembre en la revista Nature Physics, un equipo internacional de investigadores ha causado que una molécula formada por aproximadamente 2 000 átomos ocupe dos lugares al mismo tiempo.

Para lograrlo, los investigadores construyeron una versión complicada y moderna de una serie de famosos experimentos antiguos que primero demostraron la superposición cuántica.

Los investigadores sabían desde hace tiempo que la luz, disparada a través de una hoja con dos hendiduras, crearía un patrón de interferencia, o una serie de franjas claras y oscuras, en la pared detrás de la hoja. Pero la luz se entendía como una onda sin masa, no como algo hecho de partículas, por lo que esto no fue sorprendente. Sin embargo, en una serie de experimentos famosos en la década de 1920, los físicos mostraron que los electrones disparados a través de películas o cristales delgados se comportarían de manera similar, formando patrones como la luz en la pared detrás del material difractor.

Si los electrones fueran simplemente partículas, y así pudieran ocupar solo un punto en el espacio a la vez, formarían dos tiras, aproximadamente la forma de las ranuras, en la pared detrás de la película o el cristal. Pero en cambio, los electrones golpean esa pared en patrones complejos que sugieren que los electrones habían interferido consigo mismos. Esa es una señal reveladora de una onda; en algunos puntos, los picos de las ondas coinciden, creando regiones más brillantes, mientras que en otros lugares, los picos coinciden con los canales, por lo que los dos se cancelan entre sí y crean una región oscura. Debido a que los físicos ya sabían que los electrones tenían masa y definitivamente eran partículas, el experimento demostró que la materia actúa como partículas individuales y como ondas.

Pero una cosa es crear un patrón de interferencia con electrones. Hacerlo con moléculas gigantes es mucho más complicado. Las moléculas más grandes tienen ondas menos fáciles de detectar, porque los objetos más masivos tienen longitudes de onda más cortas que pueden conducir a patrones de interferencia apenas perceptibles. Y estas partículas de 2 000 átomos tienen longitudes de onda más pequeñas que el diámetro de un solo átomo de hidrógeno, por lo que su patrón de interferencia es mucho menor.

Para llevar a cabo el experimento de la doble rendija en busca de grandes cosas, los investigadores construyeron una máquina que podía disparar un haz de moléculas a través de una serie de rejillas y láminas con múltiples rendijas. El rayo tenía aproximadamente 2 metros de largo, lo suficientemente grande como para que los investigadores tuvieran que tener en cuenta factores como la gravedad y la rotación de la Tierra al diseñar el emisor del haz. 

Cuando los investigadores encendieron la máquina, los detectores en el extremo más alejado del haz revelaron un patrón de interferencia. Las moléculas ocupaban múltiples puntos en el espacio a la vez.

Es un resultado emocionante, escribieron los investigadores, demostrando la interferencia cuántica a escalas más grandes que nunca antes se habían detectado.

En el futuro cercano se realizarán demostraciones aún más grandes de interferencia cuántica, es un momento emocionante para los físicos de partículas.

Fuente: Science Daily

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1 comentario

  1. Emocionante, demasiado la verdad. No cabe duda de que este y otros estudios en el campo cuántico va a traer con sigo muchísimos avances tanto prácticos como de conocimiento sobre todo lo que nos rodea.

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