Algunas arañas producen leche, y es más nutritiva que la leche de vaca

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Los científicos típicamente definen a los mamíferos como animales que tienen pelo o pelaje, cuyas hembras segregan leche para a sus crías.
Es una definición simple, pero la naturaleza es muy buena desafiando definiciones simples. El ornitorrinco, por ejemplo, pone huevos. Y muchos no mamíferos producen leche para sus crías. Un grupo de investigadores de China descubrió que incluso las arañas producen leche, y es tan nutritiva que las crías la toman por un tiempo sorprendentemente largo.

Los investigadores estaban estudiando al Toxeus magnus, una especie de araña saltarina del sudeste asiático, con la esperanza de aprender más sobre cómo estas arañas cuidaban a sus crías. Para hacer eso, establecieron un nido en el laboratorio con una madre araña y una colección de sus crías, observándolas continuamente mientras tomaban notas. Para su sorpresa, notaron que los jóvenes permanecieron dentro de ese nido durante más de un mes, lo cual es un tiempo muy largo para una araña.

Tras un examen más detenido, los investigadores encontraron que la araña madre estaba produciendo algún tipo de sustancia, secretándola en el suelo del nido. Las arañas jóvenes parecían nutrirse de esa sustancia.

Los investigadores obtuvieron una muestra de ella y la analizaron. Cayeron en cuenta de que la sustancia era, esencialmente, leche. De hecho, aparentemente era una leche deliciosa, al menos para las arañas. Las arañas jóvenes pasaron alrededor de 38 días dentro del nido, bebiendo esa leche de araña, a pesar de que técnicamente fueron capaces de dejar el nido y defenderse por sí mismas después de unos 20 días. El análisis encontró también que el líquido contiene grasa, y aproximadamente cuatro veces más proteína que la leche de vaca.

Entonces, ¿esta especie de araña es el único arácnido lactante, o es este comportamiento más común de lo que los científicos pensaron? Realmente no hay manera de decirlo todavía. Pero la Tierra tiene más de un millón de especies diferentes de invertebrados, por lo que no sería sorprendente encontrar más especies que produzcan su propia leche. Con la increíble diversidad que ofrece el reino animal, es posible que tengamos que replantearnos la definición de mamíferos como expertos en lactancia.

Fuente: Science.

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