Astrónomos detectan la explosión estelar más poderosa que jamás hayamos observado

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Astrónomos detectan la explosión estelar más poderosa que jamás hayamos observado

(M. Weiss)

Astrónomos han identificado la explosión de una estrella gigantesca conocida como SN2016aps, que ocurrió en una galaxia a unos 3 600 millones de años luz de la Tierra.

Según un nuevo estudio publicado en Nature Astronomy, esta es la supernova más brillante jamás vista.

«Podemos medir las supernovas usando dos escalas: la energía total de la explosión y la cantidad de esa energía que se emite como luz o radiación observable», dijo el autor principal del estudio Matt Nicholl, profesor de la Facultad de Física y Astronomía y Instituto de astronomía de ondas gravitacionales en la Universidad de Birmingham en Inglaterra en un comunicado.

«En una supernova típica, la radiación es menos del 1% de la energía total», agregó Nicholl. «Pero en SN2016aps, encontramos que la radiación era cinco veces la energía de explosión de una supernova de tamaño normal. Esta es la mayor cantidad de luz que hemos visto que haya sido emitida por una supernova».

SN2016aps es tan extraña y tan extrema que Nicholl y sus colegas piensan que puede ser una supernova de «inestabilidad de pares pulsacionales», en la que dos grandes estrellas se fusionan antes de que todo el sistema aumente. Tales eventos tienen la hipótesis, pero los astrónomos nunca han confirmado su existencia de manera observacional.

SN2016aps fue descubierta en el 2016 por el Telescopio de sondeo panorámico y sistema de respuesta rápida en Hawai. Nicholl y su equipo rastrearon el evento durante dos años con el telescopio espacial Hubble de la NASA y una variedad de instrumentos en el suelo, observando cómo el brillo de la supernova se desvaneció a solo el 1% de su producción máxima.

Estas observaciones permitieron a los investigadores caracterizar la explosión y reconstruir cómo pudo haber sucedido. Por ejemplo, el equipo determinó que gran parte del brillo de SN2016aps probablemente se derivó de la interacción entre la supernova y una capa de gas circundante. Antes de explotar, las estrellas gigantes condenadas experimentan pulsaciones violentas, que expulsan tales proyectiles al espacio.

«Si la supernova tiene el momento adecuado, puede alcanzar este caparazón y liberar una gran cantidad de energía en la colisión», dijo Nicholl. «Creemos que este es uno de los candidatos más convincentes para este proceso hasta ahora observado, y probablemente el más masivo».

Además, los investigadores calcularon que el sistema de la supernova albergaba entre 50 y 100 veces la masa del sol. Y de hecho puede haber sido un sistema, no solo una estrella.

«El gas que detectamos era principalmente hidrógeno, pero una estrella tan masiva generalmente habría perdido todo su hidrógeno a través de vientos estelares mucho antes de que comenzara a pulsar», dijo Nicholl. «Una explicación es que dos estrellas un poco menos masivas de alrededor, digamos 60 masas solares, se habían fusionado antes de la explosión. Las estrellas de menor masa retienen su hidrógeno por más tiempo, mientras que su masa combinada es lo suficientemente alta como para provocar la inestabilidad del par».

Según los investigadores, el nuevo estudio anuncia futuros descubrimientos que pueden ser aún más emocionantes.

«Encontrar esta extraordinaria supernova no podría haber llegado en mejor momento», dijo el coautor Edo Berger, profesor de astronomía en la Universidad de Harvard, en la misma declaración. «Ahora que sabemos que tales explosiones energéticas ocurren en la naturaleza, el nuevo telescopio espacial James Webb de la NASA podrá ver eventos similares tan lejanos que podremos mirar atrás en el tiempo a la muerte de las primeras estrellas del universo».

El lanzamiento del James Webb a menudo anunciado como el sucesor del Hubble, está programado para lanzarse el próximo año. El nuevo telescopio espacial llevará a cabo una amplia gama de observaciones, desde el estudio de la formación de las primeras estrellas y galaxias del universo hasta la búsqueda de signos de vida en las atmósferas de los planetas alienígenas cercanos.

Fuente: Science Alert. 

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