Astrónomos detectan una enorme y misteriosa estructura en nuestra propia galaxia

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Astrónomos detectan una enorme y misteriosa estructura en nuestra propia galaxia

Impresión artística del disco deformado y retorcido de la Vía Láctea. Crédito: CHEN Xiaodian

La ciencia continúa descubriendo misteriosos objetos en el universo. Un equipo de científicos chinos ha encontrado una inmensa estructura que aún no logra ser explicada. La investigación ha sido aceptada en The Astrophysical Journal Letters y está disponible en arXiv.

Astrónomos de la Universidad de Nanjing detectaron un largo rizo de gas al que bautizaron como Cattail. La estructura es tan grande que tiene confundidos a los astrónomos sobre si realmente es parte de un brazo espiral galáctico nunca antes visto.

Incluso si no es un nuevo brazo espiral, Cattail puede ser el filamento de gas más grande descubierto hasta la fecha en nuestra galaxia. “La pregunta sobre cómo se produce un filamento tan enorme en la ubicación galáctica extrema permanece abierta”, mencionaron los investigadores. Podría ser parte de un nuevo brazo… aunque es desconcertante que la estructura no siga completamente la deformación del disco galáctico.

La detección

Hay varias razones por las que es difícil trazar un mapa de la Vía Láctea en tres dimensiones. Una de ellas explica la complejidad de calcular las distancias a los objetos cósmicos. Otra apunta a la gran cantidad de materia, la cual hace difícil que se conozca si algo es una agrupación significativa o simplemente una colección aleatoria distribuida a lo largo de una línea de visión.

Con el propósito de identificar a Cattail, un equipo dirigido por el astrónomo Chong Li, utilizó el enorme radiotelescopio esférico de apertura de quinientos metros (FAST) para buscar nubes de hidrógeno atómico neutro (HI).

Tales nubes se encuentran generalmente en los brazos espirales de galaxias como la nuestra. Al estudiar las diferencias sutiles en la luz del hidrógeno, es posible mapear el número y la disposición de los brazos de la Vía Láctea desde adentro.

Inmenso

En agosto de 2019, los autores emplearon FAST para buscar emisiones de radio HI, y la información reveló lo que parecía ser una estructura grande. Cuando calcularon la velocidad en la que se movía la estructura, se llevaron una sorpresa: su velocidad era consistente con una distancia de alrededor de 71,750 años luz del centro galáctico, en las regiones exteriores de la galaxia.

Dicha distancia, más grande que cualquier brazo espiral conocido en esa región de la galaxia, nos indica que la cosa es absolutamente enorme. Cattail tendría un tamaño cercano a 3590 años luz de longitud y 675 años luz de ancho, según los datos de FAST.

Pero las sorpresas no acaban ahí. Cuando los investigadores combinaron sus hallazgos con los datos de la encuesta HI de todo el cielo HI4PI, encontraron que sería aún más grande, hasta alrededor de 16,300 años luz de longitud. Es decir, mayor a la estructura de gas conocida (Cinturón de Gould), que tiene 9.000 años luz de largo.

Cattail es importante porque la mayoría de los filamentos de gas se ubican mucho más cerca del centro galáctico y están asociados con brazos espirales. Si se trata de un filamento, no se tiene claro cómo se formó y permaneció más allá de los brazos espirales conocidos de la Vía Láctea.

En caso sea un brazo en espiral, también es peculiar. El disco galáctico de la Vía Láctea se tambalea y deforma por un antiguo encuentro con otra galaxia. Sin embargo, la forma de Cattail no se ajusta completamente a esta deformación, cosa que debería hacer si fuera un brazo en espiral.

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