Astrónomos han descubierto accidentalmente una galaxia diminuta en nuestro vecindario

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El Telescopio Espacial Hubble ha descubierto miles de galaxias a lo largo de su vida, pero muchas de esas galaxias están a miles de millones de años luz de distancia, en las partes más distantes de nuestro universo visible. Recientemente, sin embargo, ha descubierto una que está mucho más cerca, y fue hallada completamente por accidente.

Los investigadores estaban estudiando un cúmulo de estrellas en nuestra propia galaxia llamada NGC 6752. Este cúmulo se encuentra a unos 13 000 años luz de distancia, y los científicos estaban estudiando las estrellas con el Hubble para averiguar qué edad tienen y, a su vez, la edad del todo el grupo.

La galaxia recién descubierta, Bedin-1, se camufla detrás de un cúmulo de estrellas.
ESA / HUBBLE, NASA, BEDIN ET AL.

En medio del camino de sus estudios descubrieron algo más: una galaxia entera escondida detrás de este grupo de estrellas en nuestra galaxia. La galaxia parece ser extremadamente débil y está bien oculta, por lo que no se detectó durante todo este tiempo. Además está muy cerca: solo a unos 30 millones de años luz de distancia. Eso lo hace un vecino, en términos galácticos.

Los científicos que hicieron este descubrimiento están llamando actualmente a la galaxia Bedin 1, en honor al descubridor principal, Luigi Bedin. Bedin-1 es una pequeña galaxia enana, no muy diferente de otras galaxias enanas pequeñas que orbitan la Vía Láctea, con una gran excepción: está muy lejos de casi todo lo demás. Los investigadores sospechan que Bedin-1 es la galaxia más aislada jamás descubierta.

Una serie de imágenes que muestran dónde se descubrió el grupo Bedin-1
ESA / HUBBLE, NASA, BEDIN ET AL.

Los investigadores que descubrieron Bedin-1 tuvieron mucha suerte al tropezar con él accidentalmente, porque es tan pequeño y débil que probablemente nunca se hubiera descubierto con los instrumentos actuales si hubiéramos querido hallarla. No se sabe cuántas otras pequeñas galaxias se esconden detrás de cúmulos de estrellas que esperan ser encontradas.

Un próximo telescopio de la NASA, WFIRST, podría ayudar a encontrar muchas de esas hipotéticas galaxias escondidas. WFIRST es un telescopio diseñado específicamente para escanear grandes trozos del cielo con la misma resolución que el Hubble, por lo que hay muchas más posibilidades de que las imágenes de WFIRST puedan ayudarnos a encontrar galaxias más fácilmente una vez que se lance a principios de la próxima década.

Fuente: Science Alert.

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