Astrónomos han detectado lo que parece ser una súper Tierra orbitando una estrella que está muy cerca de nosotros

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Astrónomos podrían haber descubierto una súper-Tierra orbitando la estrella de Barnard, una enana roja a solo 6 años luz de distancia, lo que la convierte en la próxima estrella más cercana a la Tierra después de las tres estrellas en el sistema Alpha Centauri. Su proximidad hace de la estrella de Barnard un objetivo obvio para los observadores de planetas.

Pero a pesar de que muchas personas estuvieron observando ese lugar del firmamento, nunca encontraron planetas. Pues resulta que no estaban mirando lo suficiente.

“Las búsquedas anteriores habían descartado Júpiters y Neptunos”, dice Ignasi Ribas en el Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña en España, que forma parte del gran equipo que hizo el descubrimiento. Pero el nuevo exoplaneta, es mucho más pequeño que esos gigantes gaseosos, lo que lo hace más difícil de detectar.

Para encontrar el planeta, Ribas y sus colegas combinaron los resultados de cientos de estudios de velocidad radial, un tipo de análisis que busca el bamboleo de una estrella causado por la atracción gravitacional de un objeto en órbita. El efecto del nuevo planeta en la estrella de Barnard es tan pequeño que los investigadores tuvieron que combinar 771 mediciones diferentes de siete instrumentos de alta precisión recolectados en los últimos 20 años para asegurarse de que habían visto algo. “A mucha gente le tomó mucho tiempo”, dice Ribas.

El planeta orbita la estrella de Barnard cada 233 días cerca de su línea de nieve, la distancia de la estrella a la que se congelan los compuestos volátiles como el agua, el amoníaco y el metano. El equipo estima que el planeta sería entre 3.2 y 4.2 veces más masivo que la Tierra.

Si está en el extremo superior de ese rango, no está claro qué tipo de planeta es, dice Ribas. “No sabemos si es un planeta rocoso o un mini Neptuno”.

Pero dado que es probable que las temperaturas de la superficie estén alrededor de -150 grados C, un planeta rocoso estaría cubierto de hielo. “Podría ser como uno de los grandes satélites de Júpiter”, dice él.

Su estudio ha sido publicado en Nature.

Fuente: Science Alert. 

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