Bacterias de la Tierra podrían usarse para extraer minerales en la Luna o en Marte

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Bacterias de la Tierra podrían usarse para extraer minerales en la Luna o en Marte

Sphingomonas desiccabilis, una de los tres bacterias elegidas para el experimento, crece en basalto. (Centro de Astrobiología del Reino Unido)

Experimentos realizados en la Estación Espacial Internacional (ISS) sugieren que las bacterias de la Tierra podrían usarse para mejorar la eficiencia de la minería espacial en más de un 400 por ciento. De esta manera, se podría tener mejor acceso a elementos como magnesio y hierro en entornos como la Luna o Marte.

El estudio fue publicado en Nature Communications.

Solo una tuvo éxito

Los científicos del Centro de Astrobiología del Reino Unido de la Universidad de Edimburgo desarrollaron dispositivos de minería del tamaño de una caja de cerillas, llamados reactores de biominería, durante un período de 10 años.

Dieciocho de los dispositivos fueron transportados a la estación espacial, que orbita a la Tierra a una altitud de alrededor de 400 kilómetros. Estos contenían pequeños trozos de basalto, una roca común en la Luna y Marte.

El objetivo era evaluar el potencial de tres especies de bacterias para extraer elementos de tierras raras del basalto. Luego de tres semanas y bajo condiciones de gravedad espacial, solo una tuvo éxito: Sphingomonas desiccabilis.

Los hallazgos del equipo sugieren que las bacterias podrían mejorar la eliminación de elementos de tierras raras del basalto hasta en un 400 por ciento. 

Biomineria

Aquí en la Tierra, las bacterias juegan un papel muy importante en la extracción de minerales del suelo. Están involucrados en la erosión natural y la descomposición de las rocas. A esto se le conoce como biominería.

“Nuestros experimentos apoyan la viabilidad científica y técnica de la minería elemental mejorada biológicamente en todo el Sistema Solar”, explicó Charles Cockell, líder del proyecto. “Si bien no es económicamente viable para extraer estos elementos en el espacio y traerlos a la Tierra, la biominería espacial podría potencialmente sustentar la presencia humana autosuficiente en el espacio”.

“Por ejemplo, nuestros resultados sugieren que la construcción de minas robóticas y dirigidas por humanos en la región de la Luna Oceanus Procellarum, que tiene rocas con concentraciones enriquecidas de elementos de tierras raras, podría ser una dirección fructífera del desarrollo científico y económico humano más allá de la Tierra”.

“Los microorganismos son muy versátiles y, a medida que nos trasladamos al espacio, se pueden utilizar para lograr una diversidad de procesos. La Minería elemental es potencialmente una de ellas”.

Es más, según los investigadores, las bacterias algún día podrían usarse para descomponer rocas en el suelo para el cultivo o para proporcionar minerales para los sistemas de soporte vital que producen aire y agua.

Por otro lado, Libby Jackson, Directora del Programa de Exploración Humana de la Agencia Espacial del Reino Unido, declaró que estos hallazgos no solo ayudan a desarrollar tecnología para explorar todo el sistema solar, “sino que también ayudarán a los científicos de una amplia gama de disciplinas a obtener conocimientos que pueden beneficiarnos a todos en la Tierra”.

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