Células cerebrales cristalizadas han sido encontradas en una víctima de la erupción del Vesubio

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Células cerebrales cristalizadas han sido encontradas en una víctima de la erupción del Vesubio

Una neurona, junto con sus axones, es visible en este segmento vitrificado de tejido cerebral, que estaba cubierto por cenizas cuando el Vesubio explotó en el 79 d.C. (Imagen: © Pier Paolo Petrone, Universidad Federico II de Nápoles, Italia)

Se han encontrado células cerebrales conservadas en los restos de un joven que murió en la erupción del Vesubio en el 79 d.C.

La estructura de las células cerebrales todavía es visible en un material vítreo negro que se encuentra en el cráneo del hombre.

El nuevo descubrimiento de esta estructura, descrito en la revista PLOS ONE, se suma a la evidencia acumulada de que este material vítreo es de hecho parte del cerebro del hombre.

«Los resultados de nuestro estudio muestran que el proceso de vitrificación ocurrido en Herculano, único en su tipo, ha congelado las estructuras neuronales de esta víctima, preservándolas intactas hasta el día de hoy», dijo el autor principal del estudio, Pier Paolo Petrone, antropólogo forense de la Universidad Federico II. de Nápoles en Italia, dijo en un comunicado.

La víctima cuyas muestras fueron examinadas fue un hombre de unos 20 años cuyos restos fueron descubiertos en la década de 1960 tendidos sobre una cama de madera.

El calor extremo de la erupción y el rápido enfriamiento que siguió convirtieron el material cerebral en un material esencialmente vítreo, congelando las estructuras neuronales y dejándolas intactas.

Según Petrone, “la evidencia de una rápida caída de la temperatura, atestiguada por el tejido cerebral vitrificado, es una característica única de los procesos volcánicos que ocurren durante la erupción y podría proporcionar información relevante para posibles intervenciones de las autoridades de protección civil durante las etapas iniciales de una futura erupción ”.

Los investigadores utilizaron microscopía electrónica de barrido para ver los detalles más minúsculos de la muestra y descubrieron estructuras esféricas diminutas y estructuras tubulares largas que se parecen a las neuronas y sus proyecciones, llamadas axones.

Con tan solo 550 a 830 nanómetros de diámetro, estas proyecciones son demasiado pequeñas para ser capilares. Las estructuras esféricas parecen retener membranas celulares, así como filamentos internos o proteínas estructurales dentro de la célula, y vesículas diminutas o sacos internos que ayudan a transportar proteínas a la superficie celular.

(Image credit: Pier Paolo Petrone, University Federico II of Naples, Italy)

Los investigadores también utilizaron un método llamado espectroscopia de rayos X de dispersión de energía, que utiliza rayos X para determinar la composición química de un material. Descubrieron que la muestra era rica en carbono y oxígeno, lo que indica que es orgánica.

En base a las concentraciones de estas proteínas y la posición de la muestra en la parte posterior del cráneo, Petrone y sus colegas sospechan que pueden haber descubierto parte de la médula espinal y el cerebelo del hombre, una estructura cerebral en la base del cráneo que está involucrada en el movimiento y la coordinación.

Según los científicos, este descubrimiento posiblemente sea el ejemplo más conocido en arqueología de tejido neuronal humano extraordinariamente bien conservado del cerebro y la médula espinal.

Encontrar tejido cerebral preservado es raro en arqueología. Pero, en ocasiones, el tejido cerebral puede sobrevivir durante cientos o miles de años. Por ejemplo, un cráneo de 2.600 años encontrado en un pozo en el norte de Inglaterra contiene los restos encogidos de un cerebro con algunas proteínas aún intactas. Los productos químicos ácidos de la arcilla circundante pueden haber detenido la descomposición en ese caso.

También se han encontrado cerebros de mamut preservados en el permafrost, gracias a temperaturas extremadamente frías.

 

 

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