Científicos descubren en Madagascar el fósil de un animal extremadamente pequeño que podría ser el ancestro de los dinosaurios

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Científicos descubren en Madagascar el fósil de un animal extremadamente pequeño que podría ser el ancestro de los dinosaurios

(Frank Ippolito/AMNH)

Los dinosaurios y los pterosaurios voladores pueden ser conocidos por su notable tamaño, pero una especie recién descrita de Madagascar que vivió hace unos 237 millones de años sugiere que se originaron de ancestros extremadamente pequeños.

Su nombre es Kongonaphon Kely, que significa ‘pequeño asesino de insectos’, y tenía aproximadamente el tamaño de una taza de café (10 centímetros de alto).

La apariencia «liliputiense» de este animal parece no correlacionar con todo lo que podría significar. 

Es tan importante que su descubrimiento puede ayudar a explicar los orígenes del vuelo en los pterosaurios, la presencia de «pelusa» en la piel de los pterosaurios y en los dinosaurios, y otras preguntas sobre estos increíbles animales.

«Existe una percepción general de que los dinosaurios son gigantes», dijo Christian Kammerer, curador de investigación en paleontología en el Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte y ex becario Gerstner en el Museo Americano de Historia Natural. «Pero este nuevo animal está muy cerca de la divergencia de dinosaurios y pterosaurios, y es sorprendentemente pequeño».

Ilustración del Kongonaphon Kely en lo que habría sido su entorno natural en el Triásico (hace ~ 237 millones de años). Crédito: Alex Boersma

Los dinosaurios y los pterosaurios pertenecen al grupo Ornithodira. Sin embargo, sus orígenes son poco conocidos, ya que se han encontrado pocos especímenes cerca de la raíz de este linaje. 

Comparación del tamaño del cuerpo entre el recién descubierto Kongonaphon kely (izquierda) y uno de los primeros dinosaurios, Herrerasaurus. Crédito: Scott Hartman y AMNH / Frank Ippolito.

Kongonaphon no es el primer animal pequeño conocido cerca de la raíz del árbol genealógico de los Ornithodira, pero anteriormente, tales especímenes se consideraban «excepciones aisladas a la regla», señaló Kammerer.

En general, los científicos tenían la idea de que el tamaño del cuerpo seguía siendo similar entre los primeros archosaurios, el grupo más grande de reptiles que incluye aves, cocodrilos, dinosaurios no aviarios y pterosaurios, y los primeros ornitodiranos, antes de aumentar a proporciones gigantescas en el linaje de los dinosaurios.

“Descubrimientos recientes como Kongonaphon nos han dado una comprensión mucho mejor de la evolución temprana de los ornitodiranos».

«Analizando los cambios en el tamaño del cuerpo a lo largo de la evolución del archosaurio, encontramos evidencia convincente de que disminuyó bruscamente temprano en la historia del linaje dinosaurio-pterosaurio ”, dijo Kammerer.

Este evento de «miniaturización» indica que los linajes de dinosaurios y pterosaurios se originaron a partir de ancestros extremadamente pequeños que producen importantes implicaciones para su paleobiología.

Por ejemplo, el uso en los dientes de Kongonaphon sugiere que comía insectos. Un cambio que se asocia con un tamaño corporal pequeño y que puede haber ayudado a los primeros ornitodiranos a sobrevivir al ocupar un nicho diferente de sus parientes contemporáneos, en su mayoría carnívoros.

El trabajo también sugiere que los revestimientos de piel borrosa que van desde simples filamentos hasta plumas, conocidos en los lados de dinosaurios y pterosaurios del árbol de ornitodirano, pueden haberse originado para la termorregulación en este ancestro común de cuerpo pequeño.

Esto se debe a que la retención de calor en cuerpos pequeños es difícil, y el Triásico medio tardío fue una época de extremos climáticos que se dieron por cambios bruscos de temperatura entre los días calurosos y las noches frías.

La descripción y el análisis del fósil han sido publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Fuente: Science Alert. 

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