Científicos encontraron la causa del primer calentamiento global de la Tierra que desencadenó extinciones masivas

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La aparición de la vida en la Tierra fue un momento de grandes cambios. Las plantas y las algas habían evolucionado un tiempo antes, ayudando a convertir la atmósfera del dióxido de carbono en oxígeno, lo que allanó el camino para la fauna.

Pero el cambio no se detuvo allí: cuando los animales aparecieron hace unos 520-540 millones de años, según una nueva investigación, cambió nuevamente la atmósfera, causando un evento de calentamiento global, aunque nada tan intenso o rápido como el actual calentamiento global.

Sin embargo, en los 100 millones de años posteriores a la aparición de los primeros animales en el océano, los recién llegados descendieron a varias crisis de extinción masiva cuando los niveles de oxígeno cayeron nuevamente y el dióxido de carbono y las temperaturas volvieron a subir, antes de alcanzar un equilibrio decente.

“Al igual que los gusanos en un jardín, pequeñas criaturas en el fondo del mar molestan, mezclan y reciclan material orgánico muerto, un proceso conocido como bioturbación”, dijo el científico climático Tim Lenton de la Universidad de Exeter.

“Debido a que el efecto de la madriguera de los animales es tan grande, uno esperaría ver grandes cambios en el medio ambiente cuando todo el suelo oceánico cambie de un estado inalterado a uno bioturbado”.

El equipo de investigación, de las Universidades de Exeter, Leeds y Amberes, y la Vrije Universiteit Brussel, utilizó modelos matemáticos para vincular la aparición de animales con un evento de calentamiento global que ocurrió hace unos 520 millones de años.

Antes del repentino surgimiento de las criaturas del fondo del mar en el período Cámbrico hace 540 millones de años – lo que se conoce como la explosión del Cámbrico – el lecho marino había sido cubierto por esteras microbianas en gran parte inalteradas.

Las criaturas parecidas a gusanos e insectos que cambiaron todo no dejaron una gran cantidad de fósiles detrás de ellos, pero sí dejaron rastros fosilizados generalizados de sus madrigueras. Y, a medida que pasaban en túnel entre las esteras microbianas ricas en nutrientes, los mezclaban con el sedimento del fondo marino como gusanos en un lecho de jardín, acelerando los procesos orgánicos.

Mientras se alimentaban, consumían oxígeno y producían dióxido de carbono, y, aunque no excavaban muy profundo, solo 1 a 3 centímetros en comparación con las criaturas del lecho marino de hoy en día que excavan hasta 10 veces esa profundidad, fue suficiente para desequilibrar todo. .

“Cuando ejecutamos nuestro modelo, nos sorprendió lo que vimos”, dijo el científico ambientalista Benjamin Mills de la Universidad de Leeds.

“La evolución de estos pequeños animales disminuyó el oxígeno en el océano y la atmósfera, pero también aumentó los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera a tal punto que causó un evento de calentamiento global. Sabíamos que el calentamiento se produjo en este momento en la historia de la Tierra, pero no me di cuenta de que podría ser impulsado por animales “.

Pero todo encajaba: la llegada de los animales, la bioturbación, el agotamiento del oxígeno y el registro de carbono. Y los eventos de extinción recurrentes desde el período Cámbrico medio hasta el Ordovícico temprano se han relacionado con un agotamiento del oxígeno en el océano.

Esto, dijo Lenton, no es diferente de lo que está sucediendo ahora. Pero, a diferencia de los antiguos gusanos marinos, podemos hacer algo con respecto a nuestra propia situación.

“Existe un paralelo interesante entre los primeros animales que cambian su mundo de una manera que fue mala para ellos, y lo que los humanos le estamos haciendo al planeta ahora”, dijo.

“Estamos creando un mundo más caliente con anoxia en expansión (deficiencia de oxígeno) que es malo para nosotros y para muchas otras criaturas con las que compartimos el planeta”.

La investigación ha sido publicada en la revista Nature Communications.

Fuente: Universidad de Exeter.

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