Científicos encuentran una red de lagos ocultos bajo el Polo Sur de Marte

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Científicos encuentran una red de lagos ocultos bajo el Polo Sur de Marte

Marte

En 2018, un equipo de científicos dijo que había encontrado evidencia de un depósito subterráneo colosal de agua líquida bajo el Polo Sur de Marte. Ahora, con más datos, los científicos dicen que no hay uno, sino toda una red de múltiples lagos bajo toda esa región de Marte.

Los detalles del estudio fueron publicados en Nature Astronomy.

¿Una red de lagos?

En el actual estudio, los científicos proporcionan evidencia de toda una red de lagos subterráneos salados. El más grande tendría una extensión de hasta 30 kilómetros y estarían enterrados 1,5 kilómetros debajo de la superficie marciana.

Los otros tres cuerpos de agua que también identificaron serían más pequeños y estarían rodeando el lago más grande. Estos estanques parecen ser de varios tamaños y están separados del lago principal.

«La existencia de un solo lago subglacial podría atribuirse a condiciones ad-hoc como la presencia de un volcán debajo de la capa de hielo, o alguna otra situación única en el lugar específico donde encontramos el primer lago subglacial», explicó la geofísica Elena Pettinelli a ScienceAlert.

“El descubrimiento de un sistema completo de lagos, en cambio, sugiere que su proceso de formación es relativamente simple y posiblemente común”, agregó.

¿Cómo detectan agua líquida bajo la superficie?

La detección fue posible gracias al instrumento Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding (MARSIS) en el orbitador Mars Express de la Agencia Espacial Europea.

De esta manera, se usa la misma técnica que usamos en nuestro planeta para encontrar lagos bajo la Antártida y el Ártico. Este consiste en hacer rebotar ondas de radio en una superficie y medir los ecos, buscando cambios en la señal para realizar una especie de mapa.

“Algunos tipos de material reflejan las señales de radar mejor que otros, y el agua líquida es uno de esos ‘materiales’”, dijo a ScienceAlert una de los investigadores, la científica planetaria Graziella Caparelli de la Universidad del Sur de Queensland en Australia.

“Por lo tanto, cuando las señales provenientes del subsuelo son más fuertes que las reflejadas por la superficie, podemos confirmar que estamos en presencia de agua líquida. Los radares se utilizan en la Tierra (donde podemos verificar directamente los resultados) con el mismo propósito, por lo que estamos seguros de que la técnica es confiable”.

En ese sentido, el equipo ha realizado más de 100 observaciones con el Mars Express desde 2010 a 2019. En un nuevo análisis de esos datos, encontraron tres nuevos lagos bajo esta región de Marte.

Mapa de los datos del radar. Las regiones azules son muy reflectantes, lo que indica agua líquida. (Lauro)

¿Agua salada?

Los investigadores afirman que de confirmarse la presencia de agua líquida, estaría probablemente muy salada.

Marte es un planeta muy frío. Aunque el interior es más cálido que la superficie, todavía tiene la temperatura adecuada para congelar agua dulce. En 2018 el equipo estimó que el lago más grande debía estar a una temperatura de 205 Kelvi (o -68,15 grados Celsius).

¿Entonces por qué sigue siendo agua líquida? Porque no es agua dulce, sino salada. La sal reduce el punto de congelación del agua y puede hacerlo de manera bastante significativa. Como señala el equipo, el agua con sales de calcio y magnesio puede permanecer líquida a temperaturas tan bajas como 150 Kelvin durante periodos de tiempo muy largos. Casualmente, Marte es un planeta rico en sales de calcio y magnesio, además de sodio.

“Estos lagos probablemente han existido durante gran parte de la historia de Marte”, dijo el científico planetario Roberto Orosei del Instituto Nacional de Astrofísica en Italia, e investigador principal de MARSIS.

“Por esta razón, aún podrían retener rastros de cualquier forma de vida que podría haber evolucionado cuando Marte tenía una atmósfera densa, un clima más suave y la presencia de agua líquida en la superficie, similar a la Tierra primitiva”.

Estos cuerpos de agua son potencialmente interesantes desde el punto de vista biológico. Por supuesto, todavía estamos muy lejos de poder responder si existe vida microbiana aquí. «Las futuras misiones a Marte deberían apuntar a esta región», escribieron los investigadores. Por el momento, el siguiente paso es seguir buscando agua en otros lugares de Marte.

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