Científicos han detectado una enorme cavidad que se está agrandando debajo de la Antártida

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En tan solo unas cuantas décadas, el continente del Sur ha perdido billones de toneladas de hielo a tasas alarmantes que no podemos seguir, incluso en lugares que alguna vez pensamos que eran seguros.

Ahora, se ha revelado un nuevo vacío asombroso en medio de este acto de desaparición masiva, y es uno grande: una gigantesca cavidad que crece bajo la Antártida Occidental que, según los científicos, cubre dos tercios del área de Manhattan y tiene casi 300 metros de altura.

Esta enorme abertura en la parte inferior del glaciar Thwaites, una masa conocida como “el glaciar más peligroso del mundo”, es tan grande que representa una porción abierta de los 252 mil millones de toneladas de hielo que la Antártida pierde cada año.

Thwaites Glacier (NASA/OIB/Jeremy Harbeck)

Los investigadores dicen que la cavidad habría sido una vez lo suficientemente grande como para contener unas 14 mil millones de toneladas de hielo. Aún más inquietante, es que todo parece indicar que perdió la mayor parte de este volumen de hielo solo en los últimos tres años.

“Durante años hemos sospechado que Thwaites no estaba bien atado a la roca subyacente”, dice el glaciólogo Eric Rignot de la Universidad de California, Irvine, y el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

“Gracias a una nueva generación de satélites, finalmente podemos ver el detalle”.

Rignot y otros investigadores descubrieron la cavidad utilizando un radar de penetración de hielo como parte de la Operación IceBridge de la NASA, con datos adicionales proporcionados por científicos alemanes y franceses.

Según las lecturas, el vacío oculto no es más que una baja de hielo entre un “complejo patrón de retroceso y derretimiento de hielo” que tiene lugar en el glaciar Thwaites, cuyos sectores se están retirando hasta 800 metros cada año.

El complejo patrón que revelan las nuevas lecturas, que no encaja con la capa de hielo o los modelos oceánicos actuales, sugiere que los científicos tienen más información sobre cómo el agua y el hielo interactúan entre sí en el frágil pero cálido entorno antártico.

“Estamos descubriendo diferentes mecanismos de retirada”, explica el primer autor del nuevo artículo, explica el científico del radar JPL Pietro Milillo.

Mientras los investigadores aún están aprendiendo cosas nuevas sobre las formas complejas en que el hielo se derrite en el Glaciar Thwaite, en su forma más básica, la cavidad gigante representa una realidad científica simple (aunque lamentable).

“El tamaño de una cavidad bajo un glaciar juega un papel importante en la fusión”, dice Milillo.

“A medida que más calor y agua penetran en el glaciar, se derrite más rápido”.

Es importante saberlo, ya que actualmente Thwaites representa alrededor del 4 por ciento del aumento del nivel del mar a nivel mundial.

Si desapareciera por completo, el hielo retenido en el glaciar podría levantar el océano en aproximadamente 65 centímetros. Pero ese ni siquiera es el peor escenario.

El glaciar Thwaites en realidad se mantiene gracias a glaciares vecinos y masas de hielo en el interior. Si su fuerza de refuerzo desapareciera, las consecuencias podrían ser impensables, por lo que se considera una estructura natural muy fundamental en el paisaje antártico.

No se sabe cuánto tiempo durará, por lo que los científicos están ahora mismo en una importante expedición para aprender más sobre Thwaites.

Lo que encontrarán está por verse, pero es indiscutiblemente una de las investigaciones científicas más importantes que se están realizando en el mundo en este momento.

Como el geocientífico de la Universidad de Nueva York, David Holland, quien no participó en el estudio actual, dijo al Washington Post el año pasado: “Para el cambio global del nivel del mar en el próximo siglo, el glaciar Thwaites mostrará casi toda la historia”.

Los hallazgos son reportados en Science Advances.

Fuente: JPL NASA.

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4 comentarios

  1. Esto es terrible. En unos años las playas de mi infancia no existirán. En mi infancia podía salir durante el verano con los amigos a hacer cosas de niños, al parque etc sin peligro (salvo los robaniños :v) ahora la radiación se siente, y en unos años mas que pasará ? Lo que una persona puede hacer sin duda ayuda, pero el problema es tan grande ! los gobiernos son los que tienen las herramientas más poderosas para ayudar a nuestro planeta, porque personalmente me siento insignificante ante el tamaño del problema.

    Quería preguntar cual es el mejor escenario en caso que todas las personas comunes reciclen, dejen de usar bolsas de plástico, usen medios de transporte alternativos etc. pero la verdad no importa cual es el mejor escenario, no hay que pensar en ello, simplemente hay que hacer todas estas cosas ¡ ya !

    Quisiera hacerme bolita frente a este problema, pero en realidad hay que hacerse grandote, muy grandote.

  2. ¿si aumenta el nivel del mar, también aumenta la presión que deben soportar los animales de las profundidades?
    ¿hay algún incremento de peso en el planeta, si hay más agua?

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