Científicos han encontrado una fuente de magnetismo previamente desconocida, escondida en lo profundo de la Tierra

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Una nueva investigación ha revelado una fuente de magnetismo previamente desconocida en lo profundo de las capas calientes y blandas de nuestro planeta. Lejos de estar magnéticamente muerto, parte del manto de la Tierra podría tener partes de óxido de hierro con suficiente fuerza magnética para tener un efecto sustancial.

Un equipo de investigación formado por científicos de todo el mundo ha proporcionado evidencia de que la hematita mineral conserva sus propiedades magnéticas, incluso cuando se encuentra aplastada bajo montañas de roca y se calienta a menos de 1 000 grados Celsius. Sus hallazgos han sido publicados en la revista Nature.

«Este nuevo conocimiento sobre el manto de la Tierra y la región fuertemente magnética en el Pacífico occidental podría arrojar nueva luz sobre cualquier observación del campo magnético de la Tierra», dice el físico mineral Ilya Kupenko de la Universidad de Münster en Alemania.

En su mayor parte, la jaula gigante de líneas de campo magnético que desvía la radiación potencialmente dañina de la superficie de nuestro planeta es el resultado de nuestro núcleo de hierro líquido en un ciclo de centrifugado.

Los minerales encerrados en la sólida corteza de nuestro planeta se aferran a la impresión de este dínamo, lo que resulta en una segunda fuente de influencia magnética que podemos detectar desde la órbita.

Si bien abundan minerales similares a mayor profundidad, las distorsiones causadas por el inmenso calor y la presión deberían eventualmente borrar esa huella más allá de un punto crítico a medida que se avanza. Al menos eso es lo que se pensaba.

Pero probar esto para materiales específicos en condiciones extremas no es tan fácil.

Con los polos del campo magnético de nuestro planeta cambiando en formas que aún no podemos predecir con exactitud, entender cómo se comportan realmente los materiales magnéticos en nuestro manto es más importante que nunca.

Para enfrentar los desafíos técnicos involucrados en la investigación de las formas que toma la hematita a profundidades serias, los investigadores combinaron algo llamado espectroscopia de Mössbauer con calentamiento por láser en un yunque de diamante.

Les permitió cocinar una muestra de hematita en algún lugar entre 300 y 1 300 Kelvin, mientras la exprimían a 90 gigapascales, o casi 90 000 veces el peso de nuestra atmósfera.

Luego se usaron rayos gamma para analizar las posiciones precisas de las partículas que forman la muestra, lo que permite a los investigadores calibrar las temperaturas con suficiente precisión para determinar las transiciones magnéticas entre las diferentes fases.

Mientras que las propiedades magnéticas del mineral desaparecieron a largo plazo, permanecieron detectables por debajo de los 1 200 Kelvin.

Eso todavía descarta la mayor parte del manto, que generalmente varía entre aproximadamente 1 000 a 3 000 Kelvin. Pero es una señal cercana, ya que sugiere a los científicos que las bolsas de hematita, hasta unos cientos de kilómetros por debajo de la superficie, podrían estar magnéticamente activas.

«Como resultado, podemos demostrar que el manto de la Tierra no está tan» muerto «magnéticamente como se ha asumido hasta ahora», dice la mineralogista Carmen Sanchez-Valle de la Universidad de Münster.

«Estos hallazgos podrían justificar otras conclusiones relacionadas con todo el campo magnético de la Tierra».

Por ejemplo, este descubrimiento podría ayudarnos a comprender por qué las áreas intensas del campo magnético se desplazan más rápido de lo que nuestros modelos pueden explicar, lo que provoca una actualización prematura de un tipo particular de mapa que utilizamos para navegar en todo el mundo.

La hematita en la subducción de placas al noroeste del Pacífico podría estar afectando la forma en que hacemos un seguimiento de los movimientos magnéticos.

«Ahora que sabemos que hay materiales magnéticamente ordenados allá abajo en el manto de la Tierra, se debe tener en cuenta en cualquier análisis futuro del campo magnético de la Tierra y del movimiento de los polos», dice el geoquímico Leonid Dubrovinsky de la Universidad de Bayreuth en Alemania.

El año pasado, la misión Swarm de la Agencia Espacial Europea detectó una débil señal de magnetismo que surge del remolino de iones disueltos en los océanos de nuestro planeta.

Si bien los efectos sutiles como estos pueden parecer triviales, dependemos en gran medida del campo magnético para proteger la tecnología en nuestra superficie de los efectos de la actividad solar extrema. Es importante que aprendamos todo lo que podamos sobre él y estos estudios son un gran paso.

Fuente: Science Direct.

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