Científicos han logrado que ratones huelan un olor que realmente no existe

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Científicos han logrado que ratones huelan un olor que realmente no existe

Al activar un patrón particular de terminaciones nerviosas en el bulbo olfativo del cerebro, investigadores han logrado que ratones puedan oler un olor inexistente.

La manipulación de estos patrones de actividad revela qué aspectos son importantes para el reconocimiento del olor en los animales. Los hallazgos de la investigación han sido publicados en un estudio en Science. 

Un objetivo fundamental de la neurociencia es comprender cómo el cerebro interpreta o percibe un estímulo.

Si bien una gran cantidad de estudios han demostrado las diversas formas en que tales estímulos activan las células cerebrales, se entiende muy poco acerca de lo que estas activaciones realmente contribuyen a la percepción.

«Decodificar cómo el cerebro distingue los olores es complicado, en parte, porque a diferencia de otros sentidos como la visión, todavía no conocemos los aspectos más importantes de los olores individuales», dice el investigador principal del estudio Edmund Chong, MS, estudiante de doctorado en NYU Langone Health.

«En el reconocimiento facial, por ejemplo, el cerebro puede reconocer a las personas basándose en señales visuales, como los ojos, incluso sin ver la nariz y los oídos de alguien», dice Chong.

«Pero estas características distintivas, según lo registrado por el cerebro, aún no se han encontrado para cada olor».

Para crear olores artificiales en el cerebro de los ratones, los investigadores utilizaron la optogenética, una técnica en la que la luz impulsa las células nerviosas genéticamente modificadas para disparar señales.

Los ratones aprendieron a señalar la presencia de este olor artificial escogiendo de dos lugares para tomar agua. El olor sintético no existía objetivamente, pero los ratones se comportaron como si lo olieran de todos modos.

Después de «oler» el olor sintético, los ratones tomaron agua del lugar correcto. Otras señales codificadas, también entregadas por optogenética, no causaron la misma reacción.

Debido a que el olor era completamente sintético, los investigadores pudieron investigar con mayor detalle el fenómeno.

Al cambiar ligeramente algunas de las señales que generan el olor artificial, los científicos pudieron probar qué cualidades de la secuencia genética eran importantes y qué cambios hicieron que el olor fuera irreconocible.

El comienzo de la secuencia del olor parecía ser clave.

Cuando los investigadores cambiaron el orden de la actividad de los primeros puntos, los ratones tuvieron más problemas para identificar el olor que cuando cambiaron los puntos hacia el final de la secuencia.

Y los retrasos cerca del comienzo importaron más que los retrasos hacia el final. 

Este resultado respalda una idea llamada efecto de primacía, que sostiene que las señales neuronales que aparecen primero en una secuencia tienen más peso.

En términos más generales, estos resultados ofrecen un ejemplo de cómo los cambios en la actividad neuronal pueden afectar una percepción.

Los científicos piensan que propiedades similares podrían aplicarse a otros tipos de información procesada por el cerebro, incluidas las señales de visión y audición, y tal vez incluso a tareas más complejas como la memoria.

Fuente: Science Daily.

 

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