Científicos han provocado alucinaciones en ratones iluminando sus cerebros  

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Un equipo dirigido por investigadores de la Universidad de Stanford ha encontrado una manera de hacer que ratones alucinen sin la necesidad de sustancias alucinógenas  y el descubrimiento los ha dejado preguntándose por qué los humanos no alucinan todo el tiempo.

Para su estudio, publicado en la revista Science, los científicos se centraron en la corteza visual. Esa es la parte del cerebro en ratones y humanos que procesa la información de la retina. Utilizaron una técnica llamada optogenética, que es,  esencialmente, la inserción de genes sensibles a la luz en el cerebro de un animal que hace que ciertas neuronas se activen cuando se exponen a ciertas longitudes de onda de la luz.

Para esto se muestran varios patrones de líneas horizontales y verticales, para ver si esas respuestas neuronales podrían recrearse simplemente pulsando pequeños grupos de neuronas con luz dirigida.

Los investigadores lograron esta tarea tallando una pequeña ventana en los cráneos de los ratones (una ventana completa con cristal transparente y todo). Esta cirugía expuso la corteza visual, la región del cerebro responsable del procesamiento de la información visual tanto en ratones como en humanos. Además de esto, los científicos insertaron genes en los ratones para producir dos proteínas diferentes, una que hacía que las neuronas se iluminaran de verde cada vez que se activaban y otra que provocaba que las neuronas se dispararan cuando se expusieran a una luz láser infrarroja específica.

A continuación, los investigadores mostraron a los ratones un patrón de líneas paralelas en movimiento y los entrenaron para lamer un surtidor de agua cuando las líneas eran perfectamente verticales o perfectamente horizontales. Gracias a las proteínas de color verde brillante, los científicos vieron exactamente qué neuronas se activaron cuando los ratones reconocieron y reaccionaron a las diferentes orientaciones de línea. Esto permitió a los investigadores desarrollar un «holograma» 3D especial de luz láser que podría dispararse precisamente en los puntos correctos de los cerebros del ratón para atacar solo a las neuronas involucradas en el reconocimiento de líneas horizontales o verticales.

Ahora, por las «alucinaciones». Gradualmente, los investigadores mostraron a los ratones proyecciones cada vez más débiles de las líneas horizontales y verticales, mientras tanto activaban las neuronas apropiadas en los cerebros de los ratones con su láser especial. Al final del experimento, los investigadores dejaron de mostrar las líneas de los ratones por completo, pero cuando el láser golpeó a las neuronas responsables de ver las líneas horizontales o verticales, los ratones todavía reaccionaron lamiendo la salida de agua adecuada.

En otras palabras, los científicos parecían estar haciendo que los ratones alucinen la imagen de la barra.

«No solo el animal hace lo mismo, sino también el cerebro», dijo el investigador Karl Deisseroth, de la Universidad de Stanford, en un comunicado de prensa. «Así que sabemos que estamos recreando la percepción natural o creando algo muy parecido».

Quizás la parte más extraña del estudio es el hecho de que los investigadores solo necesitaron estimular alrededor de 20 neuronas para hacer que los ratones alucinen, un hallazgo sorprendente que plantea preguntas sobre nuestros propios cerebros.

“Un cerebro de ratón tiene millones de neuronas; un cerebro humano tiene muchos miles de millones «, dijo Deisseroth. «Si solo 20 o más pueden crear una percepción, ¿por qué no estamos alucinando todo el tiempo, debido a una actividad aleatoria que no es auténtica?»

Fuente: LiveScience

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