Cinco cosas sorprendentes que el ADN ha revelado sobre nuestros antepasados

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Investigadores han utilizado recientemente el ADN del “Hombre de Cheddar” de 10 000 años de antigüedad, uno de los esqueletos más antiguos de Gran Bretaña, para revelar cómo se veían en realidad los primeros habitantes de lo que ahora es Gran Bretaña. Pero esta no es la primera vez que el ADN de viejos esqueletos ha proporcionado hallazgos intrigantes sobre nuestros antepasados. Los rápidos avances en la secuencia genética en las últimas décadas han abierto una nueva ventana al pasado.

1. Nuestros antepasados tuvieron relaciones sexuales con los neandertales

Los arqueólogos han sabido por algún tiempo que los humanos modernos y los neandertales vivían juntos en Europa y Asia, pero hasta hace poco la naturaleza de su cohabitación era desconocida.

De hecho, después de que el primer genoma mitocondrial completo de Neanderthal (ADN ubicado en las mitocondrias de la célula) fue secuenciado en el 2008, todavía había incertidumbre entre arqueólogos y genetistas sobre si los humanos se cruzaban con nuestro pariente más cercano.

Mirada de amor. Cráneos humanos y Neanderthal. DrMikeBaxter / wikimedia, CC BY-SA

Cuando el genoma completo de un Neanderthal se secuenció en 2010, las comparaciones con el ADN humano moderno mostraron que todas las personas no africanas tienen pedazos de ADN de Neandertal en sus genomas. Esto podría haber ocurrido si humanos y neandertales se hubieran cruzado alrededor de hace 50 000 años, un resultado que se confirmó unos años después.

2. El mestizaje permitió a los tibetanos vivir en las montañas

Sorprendentemente, no fueron solo las citas con los neandertales que mantuvieron ocupados a nuestros antepasados. Cuando el ADN fue secuenciado a partir de un dedo fosilizado de una cueva en las montañas de Altai en Siberia, que se pensaba que era Neandertal, el análisis genético mostró que en realidad era una nueva especie de humano, distinta de los neandertales pero estrechamente relacionada con ellos. El análisis de su genoma completo mostró que estos “Denisovanos” también tenían relaciones sexuales con nuestros antepasados.

Los tibetanos, que viven entre algunas de las montañas más altas del mundo, son capaces de sobrevivir en altitudes donde la mayoría de la gente está agobiada por la falta de oxígeno. El análisis genético ha demostrado que los tibetanos, junto con los habitantes de las montañas de Etiopía y los Andes, tienen adaptaciones genéticas especiales que les permiten procesar oxígeno en este aire de montaña enrarecido.

Ahora sabemos que estas adaptaciones genéticas a la altitud en los tibetanos -tienen una variante específica de un gen llamado EPAS1- de hecho se heredaron mediante el apareamiento ancestral con los denisovanos.

Resulta que las mejoras en la inmunidad, el metabolismo y la dieta entre los humanos modernos también se deben a las variantes genéticas beneficiosas heredadas a través de este cruzamiento con los neandertales y los denisovanos.

3. Nuestros antepasados ​​evolucionaron sorprendentemente rápido

El mestizaje representa solo una pequeña cantidad de adaptación humana en todo el mundo. Los análisis de ADN nos muestran que, a medida que nuestros antepasados ​​se movieron por el mundo, evolucionaron a ambientes y dietas diferentes mucho más rápido de lo que se pensó originalmente.

Por ejemplo, la adaptación humana en la evolución de la tolerancia a la lactosa. La capacidad de digerir la leche después de los tres años no es universal, y antes se suponía que se había extendido a Europa con la agricultura de Oriente Medio comenzando hace unos 10 000 años.

Pero cuando miramos el ADN de las personas en los últimos 10 000 años, esta adaptación, que ahora es un lugar común en el norte de Europa, no estuvo presente hasta alrededor de 4 000 años atrás, y aún así era bastante rara. Esto significa que la propagación de la tolerancia a la lactosa en toda Europa debe haber ocurrido de manera increíblemente rápida.

4. Los primeros británicos eran negros

El ADN de una de las primeras personas de Gran Bretaña, el hombre de Cheddar, muestra que era muy probable que tuviese piel morena y ojos azules. Y, a pesar de su epónimo, también sabemos por su ADN que no podía digerir la leche.

Esqueleto del hombre de Cheddar. Channel 4

Si bien es fascinante, y quizás sorprendente, saber que algunas de las primeras personas que habitan en la isla que hoy se conoce como Gran Bretaña tenían piel oscura y ojos azules, esta sorprendente combinación no es del todo imprevisible, dado lo que hemos aprendido del Paleolítico en Europa con ADN antiguo. La piel oscura era bastante común en cazadores recolectores como el hombre de Cheddar, que vivían en Europa en los milenios después de estar vivo, y los ojos azules han existido desde la Edad de Hielo.

5. Los inmigrantes de oriente trajeron la piel blanca a Europa

Entonces, si la piel oscura era común en Europa hace 10 000 años, ¿cómo obtuvieron los europeos su piel blanca? No quedan cazadores recolectores en Europa, y quedan muy pocos en todo el mundo. La agricultura ha reemplazado a la caza como una forma de vida, y en Europa sabemos que la agricultura se extendió desde el Medio Oriente. La genética nos ha enseñado que este cambio también implicó un movimiento significativo de personas.

También sabemos que hubo una gran afluencia de personas de la estepa rusa y ucraniana hace unos 5 000 años. Además del ADN, el pueblo yamnaya trajo caballos domesticados y la rueda a Europa, y tal vez incluso proto-indoeuropeo, el idioma del que provienen casi todas las lenguas europeas modernas.

Una buena apuesta para el origen de la piel blanca es que fue introducida por los grupos de inmigrantes Yamnaya o de Oriente Medio. Se habrá vuelto omnipresente como resultado de su beneficio como una adaptación a los bajos niveles de luz solar: se cree que la pigmentación ligera de la piel ayuda a las personas a absorber mejor la luz solar y a sintetizar la vitamina D a partir de ella.

George Busby, Gerente de Producto Científico, Universidad de Oxford

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Pues leer el artículo original aquí.

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8 comentarios

  1. Fabuloso articulo. Hace poco me hice un test para saber mi composición genética. Upssss Snap. Apareció un detalle con mi carga genética Neanderthal. Me queda un poco más claro todo. Saludos.

  2. Muy interesante la información qur haz incluido en esta sección.
    Da respuesta a las diferentes combinaciones que hay de humanos y su adaptación al ambiente.

    Saludos.

  3. Macronocturno el

    Qué interesante Aldo, me gustan mucho tus publicaciones. Gracias por compartirlo con nosotros.
    Saludos desde Barcelona.

  4. Carlos Morales el

    Ahora imagino la diversidad genética y mejoras que debemos tener los latinoamericanos por el marcado mestizaje

  5. Entonces, Titus, la “raza aria” es mezcla de neandertal y homo sapiens ¿no?
    Con más neandertal que homo sapiens…
    Y cuanto más oscuros más homo sapiens….¿no?
    😉
    😀

  6. Conosco a muchas personas que les va a dar un ataque al corazon al saber sobre toda esta Nueva información.
    Gracias Aldo por poder ayudarnos a exparcir la verdad y no la ignorancia.

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