Cosas que debes saber sobre las increíbles diatomeas

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Cosas que debes saber sobre las increíbles diatomeas

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¿Sabías que los verdaderos pulmones del planeta se encuentran en el océano y no en los bosques? Unos microscópicos organismos fotosintéticos llamados «diatomeas» son responsables de entre el 50 y el  80 por ciento del oxígeno de nuestro planeta. Existen increíbles cantidades de éstas en casi cualquier lugar del mundo que tenga luz y agua.

Algas del Triásico

Las diatomeas son protistas, algas unicelulares que forman parte de del fitoplancton, microrganismos autótrofos que son productores en la base de la cadena alimenticia. Estos eucariotas alcanzan un tamaño no mayor a los 0.2 mm. Bajo el microscopio se pueden ver sus cloroplastos de color pardo-amarillo; coloración que obtienen gracias a pigmentos como fucoxantina, diatoxantina y B-caroteno, que son comunes en las algas pardas.

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Los estudios moleculares estiman que las diatomeas aparecieron en la Tierra hace 240 Millones de años. De acuerdo al registro fósil, las primeras diatomeas fueron marinas y las de agua dulce aparecieron mucho después en el periodo Cretácico Superior, hace aproximadamente 70 millones de años. Se diversificaron tan rápido, que hace 23 Ma ya existían  casi todas las especies de diatomeas dulciacuícolas modernas. De hecho, los primeros ejemplares de éstas se encuentran preservadas en los sedimentos de una zona rica en registros fósiles, la Formación Tarahumara en Sonora, México.

Sobre ellas

La característica más llamativa de las Bacillariophyta, el nombre científico de este grupo de microalgas, es su peculiar capa externa. Algunas células eucariotas, como las células vegetales,  tienen una pared que protege a la membrana celular, que está hecha de polímeros orgánicos como la celulosa. Pero en las diatomeas esta pared está hecha de sílice, un mineral duro y resistente a la degradación. Esta cubierta inorgánica recibe el nombre de frústula.

En la actualidad, se hace cada vez más extenso el uso de la diatomita, o tierra de diatomeas. Este es un polvo blanco obtenido a partir de una roca sedimentaria silícea, formada por microfósiles de diatomeas. La diatomita tiene distintas aplicaciones, desde filtración de agua para purificarla hasta como pesticida no tóxico que podría reemplazar a los insecticidas sintéticos utilizados en la agroindustria.

Diatomita vista con un microscopio electrónico de barrido. (Dawid Siodłak-Opole University)

La reproducción asexual por bipartición para estas algas es algo complicado ya que, su sólida cubierta no les permite estirarse o partirse en partes iguales para luego continuar su crecimiento como ocurre con otros protistas. Entonces, cada vez que una diatomea se reproduce asexualmente, se forma una célula hija que es un pedacito de la madre. Por ese mismo hecho, esta es más pequeña y de ese tamaño se quedará. Cuando esta célula hija tenga su propia hija, será incluso más pequeña y así sucesivamente hasta que la célula descendiente sea tan diminuta que no podrá sobrevivir.

Afortunadamente para ellas, también pueden reproducirse sexualmente por meiosis, a la que acuden cuando empiezan a hacerse muy pequeñas. Mediante esta, son capaces de formar un cigoto sin la pared de sílice y al fusionarse con otro, pueden reestablecer el tamaño de la diatomea antes de formar una nueva y  más grande frústula.

El misterioso Mr. C.

En 1703, la Royal Society of London recibió una carta firmada por un microscopista que sólo firmó como Mr. C. En este documento, el remitente dejó registro de la primera observación de una diatomea. En él, describe que observó pequeñas formas geométricas que parecían tener una relación con las plantas y, adjuntó a su redacción un dibujo realizado por él. Este, era un diagrama de la especie Tabellaria, una diatomea de agua dulce.

Dibujo muy acertado de Tabellaria, realizado por Mr. C. (The Royal Society)

Si te preguntas qué ocurrió con el famoso Mr. C., pues, su trabajo fue copiado y atribuido a otro naturalista hasta que, en 2019 el investigador histórico John Dolan reveló la identidad de un microcospista y protistólogo inglés nacido en 1654: Charles King. Es recién cuando se reconoce su talento y su contribución pionera al campo de la protistología (estudio de los protistas). Se tenía que decir y se dijo.

Tabellaria sp. (NH USA)

 

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