¿Cuánto tiempo viven los tardígrados?

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Los tardígrados son probablemente los animales más paradójicos del planeta. Por un lado, estos organismos microscópicos son increíblemente lindos, pareciendo pequeños globos dirigibles que se mueven inofensivamente en sus piernas cortas. Pero también disfrutan de una reputación legendaria como las criaturas más duras e indestructibles de la Tierra.

Pese a tener solo 1 milímetro de largo (o menos), sus pequeños cuerpos contienen superpoderes biológicos que los ayudan a resistir condiciones que podrían significar una muerte segura para otros organismos. Teniendo en cuenta su dureza, ¿cuánto tiempo pueden vivir estas criaturas?

Eso depende de dónde se encuentren. Los tardígrados se producen en casi todas partes del planeta, pero la mayoría son los más felices retozando en hábitats húmedos, como el musgo que adorna las piedras del río. Cuando los tardígrados tienen suficiente comida y agua para sus funciones corporales, viven el curso natural de sus vidas, rara vez duran más de 2.5 años, según Animal Diversity Web, una base de datos administrada por la Universidad de Michigan.

Y, sin embargo, los tardígrados pueden sobrevivir por mucho más tiempo si entran en un estado llamado criptobiosis, que se desencadena cuando las condiciones ambientales se vuelven insoportables.

“Los tardígrados son pequeñas bestias fascinantes”, dijo Sandra McInnes, una investigadora tardígrada del British Antarctic Survey, que ha estado estudiando especies que viven en los congelados paisajes de la Antártida desde 1980. “Los tardígrados tienen esta capacidad para hacer frente a ambientes extremos cerrando su metabolismo. Esta capacidad para hacer frente a la sequedad o la congelación es lo que les da su durabilidad en la Antártida “.

La criptobiosis hace que los tardígrados se rodeen de una capa llamada “tun”, la cual ralentiza su metabolismo hasta detenerlos, reduciendo su necesidad de oxígeno y eliminando casi completamente sus células de agua, según la Enciclopedia Británica. En este estado reducido, los tardígrados imitan la muerte tan de cerca que pueden sobrevivir en lugares desprovistos de agua, a temperaturas tan bajas como menos 200 grados Celsius y tan altas como 151 grados Celsius. Cuando estos tardígrados parecidos a las momias vuelven a estar expuestos al agua, simplemente se reaniman, volviendo a la vida normal en cuestión de horas.

“Mientras los tardígrados permanecen envueltos en su tun podrán hacer frente a cualquier cosa que les arrojen”, dijo McInnes a Live Science.

McInnes una vez descongeló una muestra de musgo de un experimento anterior y descubrió que contenía tardígrados vivos. Dedujo que los organismos habían sobrevivido, congelados, durante al menos ocho años. En el 2016, un artículo publicado en la revista Cryobiology causó sensación cuando mostró que un puñado de tardígrados, congelados en otra muestra de mostaza antártica en 1983, había sobrevivido en este gélido estado durante 30 años hasta que fueron revividos en 2014. Se cree que el talento del tardígrado para la autoconservación se reduce, en parte, a su producción de proteínas únicas que pueden bloquear los componentes frágiles de la célula en su posición. Eso protege las membranas, las proteínas y el ADN de ser destrozado, perforado y desgarrado cuando las células se desecan, de acuerdo con un estudio del 2017 en la revista Molecular Cell.

Pero el rango de escenarios arriesgados en que los tardígrados pueden sobrevivir ha dejado a los científicos desconcertados por cómo estos pequeños animales lo logran. “Estamos literalmente arañando la superficie de la bioquímica, las vías moleculares por las que estos animales hacen frente a estos entornos”, dijo McInnes. Por ejemplo, además de estar congelado, hervido y seco, se sabe que los tardígrados pueden soportar presiones de hasta 600 megapascales, seis veces más de lo que experimentarías en el fondo del mar. Solo la mitad de esta presión mataría a la mayoría de los otros organismos en la Tierra.

Muchos investigadores han hecho todo lo posible para probar la resistencia a los tardígrados, al llevarlos (en su estado Tun) al espacio. En muchos de estos estudios, los tardígrados que viajan al espacio fueron expuestos a radiación solar directa y rayos gamma. Pero cuando los metieron en una placa de Petri llena de agua en la Tierra, “básicamente se alejaron y dijeron: ‘OK, ¿dónde está la cena?'”, Dijo McInnes. Los tardígrados son aparentemente capaces de resistir la radiación e incluso reparar su ADN, lo que puede explicar por qué son tan resistentes a los efectos extremos de la radiación, según un estudio del 2013 en PLOS ONE.

“Si tienen esta capacidad de perdurar en el tiempo, ¿cuánto tiempo vivirán? Bueno, ¿cuánto tiempo dura un trozo de cuerda?” McInnes dijo. Pero advirtió contra la creencia predominante de que los tardígrados son invencibles: “No pueden vivir para siempre”, dijo. Por ejemplo, la noción ampliamente publicitada de que los tardígrados pueden sobrevivir en un estado tun durante 100 años o más es una exageración. Y la vida con mucho estrés afecta su fisiología. Solo algunos tardígrados sobreviven a los tormentos de congelación experimental, ebullición y radiación a los que los humanos los sometemos.

Pero hay otra manera de apreciar su resiliencia: a nivel de especie. No solo han existido tardígrados desde el período Cámbrico, hace 541 millones de años, sino que también pueden seguir sobreviviéndonos, y probablemente a todas las demás formas de vida en la Tierra. Según un artículo publicado en el 2017 en la revista Scientific Reports, si un evento catastrófico como el impacto de un asteroide llegara a la Tierra y destruyera la vida, un grupo de tardígrados que habitan en la Fosa de las Marianas oceánicas perduraría.

Además de ser increíblemente lindo, parece que los tardígrados son nuestra más segura esperanza para mantener la vida en este planeta.

Este artículo fue publicado originalmente en Live Science por Emma Bryce.

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4 comentarios

  1. Malditas basuras poderosas jaja, ojalá algún día encuentren alguna manera de trasladar esas habilidades a otros seres vivos.

  2. Azuuuuuuu…. después de ver los tres goles de Per.. OkNo
    Muy interesante… ni siquiera sabía que existían. Hay posibilidades para la vida en la tierra 🙆🙌 aún después de un meteorito ¿? Genial

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