Curiosidades del animal más curioso, el ornitorrinco

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Curiosidades del animal más curioso, el ornitorrinco

Una mezcla de mamífero, ave y reptil. Esto fue lo que pensaron los naturalistas europeos cuando recibieron un ejemplar disecado en 1798 y pensaron que era una broma. ¡Qué clase de criatura era aquella con pico de pato, cuerpo y pelaje de nutria, cola de castor y que caminaba como un cocodrilo! Pero no, no es una broma, los ornitorrincos son, quizá, uno de los animales más singulares y aquí te cuento por qué.

  1. De mamíferos y aves

Su nombre científico, Ornythorhynchus, significa «con hocico de ave» y esto, en definitiva, es por su apariencia. Estos mamíferos pertenecen al grupo de los Monotremas, que son aquellos animales mamíferos que ponen huevos. En este grupo se encuentran también las -también singulares- equidnas. Estas y los ornitorrincos son los únicos mamíferos ovíparos conocidos. Durante muchos años se pensaba que los monotremas eran reptiles con pelaje, hasta que se les dio la denominación actual: mamíferos con algunas características «reptilianas».

Una imagen habla más que mil palabras: el cuerpo de un ornitorrinco en el Santuario Healesville, Australia. (Joel Sartore)

2. Su hogar

Los ornitorrincos habitan en la zona Este de Australia y en Tasmania y, siempre en zonas de aguas dulce, como lagos, lagunas y ríos. Viven en madrigueras que son complicados túneles que excavan a la orilla de los ríos. Estas tienen un diseño «familiar», es decir, la hembra excava dos tipos de madrigueras, una para las crías y  otra para ella y el macho. Sin embargo, la mayor parte del tiempo se la pasan nadando.

Habitan cerca a las fuentes de agua dulce. (Douglas Gymesi)

3. Cazar a ciegas

Los ornitorrincos se sumergen bajo el agua cerca de dos minutos para atrapar sus presas. Durante este tiempo, los pliegues de la piel sellan las orejas y los ojos y, la nariz se cierra herméticamente; por ello, se valen de su sensible pico para encontrar su alimento. Este consiste en, básicamente, insectos, gusanos y mariscos que recogen del fondo del agua y que almacenan en sus mejillas hasta volver a la superficie. Es importante que sepas que, los ornitorrincos pierden sus dientes a una corta edad y, se valen de piedrecillas que toman junto a su alimento para poder «masticar».

Son excelentes nadadores, valiéndose de sus patas y su cola «de castor». (Istock)

4.  Mantener tibio el nido

En la etapa de reproducción, la hembra se encierra en su madriguera para poner entre uno y cuatro huevos y, se asegura de mantenerlos calientes sosteniéndolos entre el cuerpo y la cola. Después de 14 días aproximadamente, de los huevos eclosionan pequeños ornitorrincos que no son más grandes que una haba. Los recién nacidos son completamente vulnerables; por ello, su mamá deberá amamantarlos durante 3  o 4 meses hasta que ellos puedan buscar su propio alimento.

PARA LEER: Encontrado extraño «ornitorrinco» prehistórico con una cabeza muy pequeña

Equidna, el otro mamífero ovíparo. (iStock)

5. ¡También son venenosos!

Como si estos mamíferos no fueran ya singulares, los machos de ornitorrinco son venenosos. Estos tienen en sus patas traseras un espolón que secreta una sustancia de toxicidad moderada. Es capaz de matar a mamíferos pequeños sin embargo, en las personas puede ocasionar alguna reacción cutánea tratable. Vale la pena resaltar que los ornitorrincos no son los únicos mamíferos venenosos pero sí los únicos que secretan el veneno a través de una estructura distinta a dientes o colmillos.

Después de saber todo esto, quizá aún tengas más curiosidad por los ornitorrincos y sean tus animales preferidos.

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