Datos sobre el tapir, el famoso arquitecto de los bosques

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Datos sobre el tapir, el famoso arquitecto de los bosques

(Google Images)

Usamos la palabra «tapir» (original de una lengua indígena brasileña que significa «piel dura), para referirnos a unos curiosos animales que a primera vista parecen un jabalí con una pequeña trompa. Sin embargo, nada tienen que ver con los cerdos o los elefantes. Pertenecen al mismo orden de los caballos. Pese a esto, están emparentados de lejos con los equinos y sus parientes más cercanos son los rinocerontes. ¿Qué más sabemos sobre ellos?

Tapir y su cría. (Patricia Medici)
El resultado de la mezcla

Debido a la similitud con otros animales, en Tailandia es conocido como P’som-sett, que significa «la mezcla está terminada». Esto es una referencia a la creencia popular de que los tapires fueron creados con partes restantes de otros animales. Esta es una forma simpática y mucho más sencilla de explicar el origen de estos mamíferos el cual se remonta 50 millones de años atrás, durante el Eoceno. Desde entonces, han existido por lo menos 26 especies dentro del género Tapirus, de las cuales actualmente existen cinco.  Cuatro de estas viven en el continente americano y una, el tapir malayo, en el sudeste asiático.

Tapir andino. (Raul Tito)
Inspiración para dispositivos de buceo

La característica más llamativa del tapir es su trompa, que recuerda a la de un oso hormiguero o a la de un elefante, dependiendo de la imaginación. Sin embargo, esa proyección es en realidad su labio superior y su nariz pero, bueno, igual funcionan como una trompa. Con ella, el tapir puede arrancar hojas y frutos de los árboles. Además, cada vez que se asustan frente a una posible amenaza, como un depredador, se esconden en el agua y, ¡usan su trompa como esnórquel!

El tapir también puede alimentarse de plantas acuáticas. (Google Images)
El hogar de los tapires

En América, el tapir habita desde el sur de México hasta Venezuela, Brazil y Paraguay. Generalmente viven en la húmeda región amazónica, excepto el tapir de montaña o andino (Tapirus pinchaque) que vive en las montañas de Colombia, Ecuador y Perú. Todos, incluyendo el malayo, tienen un tamaño y peso similar. Miden entre 74 y 107 centímetros y pesan entre 227 y más de 300 kilos. El más grande de los cinco es el asiático, que alcanza un peso de 363 kg y, por sus colores, da la impresión de que en su mezcla estuvo involucrado un oso panda.

Tapir malayo (Tapirus indicus). (Google images)
Arquitectos de los bosques

Son herbívoros, comen hojas y frutos; pasan casi todo su día buscando las zonas de vegetación de mayor calidad. Para ello recorren senderos que son el resultado de las caminatas de muchos otros tapires que han recorrido el mismo camino antes. Curiosamente, mientras van caminando van dejando su excremento. Y aquí vamos a la razón de porqué son llamados los «arquitectos de los bosques» y es que son excelentes dispersores de semillas. Al recorrer largar distancias, van dejando las semillas de los árboles por donde van. De hecho, un dato interesante es que los tapires pasan mucho tiempo en zonas donde los bosques han sido deforestados y quemados, y contribuyen la regeneración de estas zonas.

Tapir amazonico, T. terrestris. (Mongabay)
Son parte de Lista Roja

Por desgracia, como ocurre con otras especies de animales, una especie del género Tapirus está en la lista roja de la UICN, en donde ha sido catalogada como amenazada, otra se encuentra en estado vulnerable y las demás en peligro. De hecho, el tapir amazónico (Tapirus terrestris) que es la especie más abundante de tapir y el mayor mamífero terrestre de América del Sur, presenta una disminución constante  de su población, por lo que se encuentra en estado de vulnerabilidad. El tapir está en peligro a causa de la caza ilegal para obtener su piel y su carne y por la destrucción de su hábitat producto de a la aparición de las tierras destinadas a la agricultura y la deforestación.

Cría de tapir centroamericano, Tapirus biardii. (iNaturalist)

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