Descubren un candidato a planeta errante del tamaño de la Tierra viajando libremente en la galaxia

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Descubren un candidato a planeta errante del tamaño de la Tierra viajando libremente en la galaxia

Planeta errante (Jan Skowron / Observatorio Astronómico, Universidad de Varsovia)

Hace unos meses, un estudio planteaba que podría haber innumerables planetas errantes, aquellos que flotan libremente sin orbitar una estrella, en la Vía Láctea. Ahora, un equipo de científicos ha anunciado el descubrimiento del candidato a planeta errante más pequeño encontrado hasta la fecha: uno del tamaño de la Tierra.

El estudio, dirigido por astrónomos polacos del Observatorio Astronómico de la Universidad de Varsovia, se publicó en The Astrophysical Journal Letters.

Planetas errantes

Hasta la fecha, se han descubierto más de 4.000 exoplanetas. Aunque muchos de estos no se parecen a los de nuestro sistema solar, tienen una cosa en común: todos orbitan alrededor de una estrella. Sin embargo, existen planetas que flotan libremente en el espacio y no están gravitacionalmente unidos a ninguna estrella. Estos reciben el nombre de planetas errantes.

Detectar un exoplaneta es un trabajo complejo. Por lo general, los astrónomos encuentran estos planetas mediante observaciones de la luz de su estrella anfitriona. Sin embargo, detectar un planeta errante es un verdadero desafío. Estos no emiten prácticamente ningún tipo de radiación, por lo que no pueden descubrirse con los métodos tradicionales.

Microlente gravitacional

Para detectar un planeta errante es necesario usar un fenómeno astronómico llamado microlente gravitacional. La microlente es el resultado de la teoría de la relatividad general de Einstein: un objeto masivo (la lente) puede desviar la luz de un objeto brillante del fondo (la fuente). La gravedad de la lente actúa como una enorme lupa que dobla y magnifica la luz de estrellas distantes.

“Si un objeto masivo (una estrella o un planeta) pasa entre un observador terrestre y una estrella distante, su gravedad puede desviar y enfocar la luz de la fuente”, explica. Dr. Przemek Mroz, autor principal del estudio.

Las posibilidades de observar microlentes son extremadamente escasas porque tres objetos (fuente, lente y observador) deben estar casi perfectamente alineados”, añade.

La duración de los eventos de microlente depende de la masa del objeto de lente: cuanto menos masiva es la lente, más corto es el evento de microlente. La mayoría de los eventos observados, que suelen durar varios días, son causados ​​por estrellas. Los eventos de microlente por planetas errantes tienen escalas de tiempo de apenas unas pocas horas.

En ese sentido, al medir la duración de un evento de microlente (y la forma de su curva de luz) podemos estimar la masa del objeto que cumple función de lente.

El estudio

Esto fue lo que hizo el equipo para descubrir el evento de microlente de menor duración hasta la fecha.

OGLE-2016-BLG-1928, como fue llamado el evento, tuvo una duración de solo 42 minutos.

«Cuando detectamos este evento por primera vez, estaba claro que debía haber sido causado por un objeto extremadamente pequeño», dice el Dr. Radoslaw Poleski del Observatorio Astronómico de la Universidad de Varsovia, coautor del estudio.

Los modelos del evento indican que la lente debe haber sido menos masiva que la Tierra, tal vez un objeto con una masa poco mayor a la de Marte. Además, según los investigadores, es muy probable que la lente sea un planeta errante, sin una estrella anfitriona.

«Si la lente estuviera orbitando una estrella, detectaríamos su presencia en la curva de luz del evento», agrega el Dr. Poleski. «Podemos descartar que el planeta tenga una estrella dentro de unas 8 unidades astronómicas (ua)».

Es importante resaltar que el objeto todavía se encuentra en la categoría de candidato a planeta errante. El estudio menciona que el planeta puede estar orbitando a una distancia, pero no a menos de 8 unidades astronómicas. Para que tengas una idea, la distancia de Neptuno al Sol es de aproximadamente 30 unidades astronómicas.

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