Dientes fósiles sugieren que la separación entre neandertales y homo sapiens se dio hace aproximadamente 1 millón de años

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Según una investigación en línea publicada el 15 de mayo en Science Advances, los homo sapiens y los neandertales se separaron de un ancestro común hace más de 800 000 años, mucho antes de lo que muchos investigadores habían pensado.

Esa conclusión, se deriva de un análisis de los primeros dientes neandertales fosilizados encontrados en un sitio español llamado Sima de los Huesos. Durante la evolución de los homínidos, las coronas dentales cambiaron de tamaño y forma a un ritmo constante, dice Aida Gómez-Robles, paleoantropóloga de la University College London. Los dientes neandertales, que datan de hace aproximadamente 430 000 años, podrían haber evolucionado sus formas distintivas a un ritmo típico de otros homínidos solo si los neandertales se originaron hace entre 800 000 y 1.2 millones de años.

El estudio indica que, si existió un antepasado común de los humanos y neandertales hace aproximadamente 1 millón de años, «no hubo tiempo suficiente para que los dientes neandertales cambiaran a la velocidad que lo hacen en otras partes del árbol genealógico humano».

Muchos investigadores han presumido que una especie apodada Homo heidelbergensis, que se piensa habitó África y Europa, se originó hace unos 700 000 años y dio origen a un antepasado tanto de neandertales como de homo sapiens hace unos 400 000 años. La evidencia genética de que los fósiles de Sima de los Huesos provenían de neandertales generó sospechas de que un antepasado común con los homo sapiens existía desde hace mucho antes. Recientes estudios de ADN neandertal ubican a ese ancestro común entre 550 000 y 765 000 años de antigüedad. Pero esos resultados se basan en estimaciones controvertidas de la rapidez y la consistencia de los cambios genéticos acumulados a lo largo del tiempo.

Con ese debate molecular en mente, Gómez-Robles calculó la tasa a la que ocho antiguas especies de homínidos evolucionaron en la forma de los dientes. Eso le permitió calcular cuánto tiempo le tomó a Sima de los Huesos evolucionar después de que los neandertales se separaran de un ancestro común con los H. sapiens.

Gómez-Robles utilizó dos posibles árboles evolutivos para las ocho especies de homínidos para estimar las tasas de evolución dental. Aparte de los neandertales españoles y los homo sapiens de la Edad de Piedra los dientes de su estudio provinieron de los homínidos africanos que datan de hace 3.2 millones de años.

Otros dientes homínidos españoles que datan de hace casi 800 000 años muestran algunas características neandertales, que respaldan las conclusiones del nuevo estudio, dice la paleoantropóloga de la Universidad de Nueva York Shara Bailey. Pero no está claro si la afirmación de Gómez-Robles de que los dientes de los homínidos evolucionaron a un ritmo constante se mantendrá cierta, dice Bailey.

Fuente: Smithsonian Magazine.

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