Dinosaurio descubierto en China ofrece una visión única de la evolución de las aves modernas

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Un fósil de 120 millones de años está ayudando a los paleontólogos a completar el salto evolutivo entre los dinosaurios emplumados y las aves modernas.

Apodado «el dragón danzante», o Wulong bohaiensis, esta especie recientemente descrita es una extraña mezcla entre ave moderna y dinosaurio no aviar.

Descubiertos por primera vez en China hace más de una década, en uno de los depósitos fósiles más ricos del mundo, los huesos bellamente conservados del antiguo animal han recibido recientemente una inspección más cercana.

La Formación Jiufotang, donde se encontró el fósil, pertenece al grupo Jehol, conocido por su increíble variedad de animales, se considera uno de los primeros hábitats donde coexistieron dinosaurios, pájaros y dinosaurios similares a pájaros. Pero incluso entre la dura competencia, el fósil de Wulong es único.

Wulong bohaiensis. El esqueleto está notablemente completo. El nombre significa «Dragón Danzante» en chino y fue nombrado en parte para hacer referencia a la pose en la que fue preservado. Crédito: Ashley Poust

Expertos de China y Estados Unidos ahora piensan que este espécimen danzante es uno de los primeros parientes de los velociraptores, y un paso crucial en la oscura transición de dinosaurio no aviar a las aves modernas.

Los científicos afirman que esta nueva especie más pequeña que un cuervo habría parecido un pequeño rapaz emplumado, equipado con cuatro extremidades en forma de ala y una cola súper larga y doblemente emplumada pero además de esto había algo extraño en su edad.

«El espécimen tiene plumas en sus extremidades y cola que asociamos con aves adultas, pero tenía otras características que nos hicieron pensar que era un juvenil», dice la paleontóloga Ashley Poust del Museo de Historia Natural de San Diego.

Representación artística de Wulong. Crédito: Ashley Poust

La combinación fue desconcertante. Alguna vez se pensó que las plumas eran exclusivas de las aves, pero gracias a descubrimientos recientes, muchos de los cuales provienen de la misma provincia china, ahora parece que muchas de estas características aviarias clave evolucionaron mucho antes, quizás incluso antes de los dinosaurios.

De hecho, se dice que los embriones de velociraptor parecen «casi idénticos» a las primeras aves del mundo.

Al examinar varios huesos del espécimen de Wulong, Poust y sus colegas determinaron que a pesar de sus plumas de aspecto maduro, este dinosaurio danzante en particular era, de hecho, un juvenil, de aproximadamente un año de edad.

«La presencia de estructuras tan elaboradas en Wulong, de tamaño similar y relativamente somático inmaduro, demuestra que los dinosaurios no aviares tenían una estrategia de desarrollo de plumaje muy diferente a la de sus parientes vivos», escriben los autores.

Cráneo de Wulong. Crédito: Ashley Poust

La mayoría de las aves modernas, por ejemplo, no desarrollan su plumaje con tanta rapidez, especialmente aquellas plumas de cola engorrosas generalmente reservadas para el apareamiento. La cola de Wulong, por otro lado, prácticamente dobla la longitud del dinosaurio, y sus plumas parecen haberse desarrollado mucho antes de la madurez sexual.

«O los jóvenes dinosaurios necesitaban estas plumas de cola para alguna función que no conocemos, o estaban cultivando sus plumas de manera muy diferente a la mayoría de las aves vivas», explica Poust, quien ahora trabaja en el Museo de Historia Natural de San Diego.

Los hallazgos de Poust fueron publicados en un estudio en The Anatomical Record. Allí se recalca que el nuevo dinosaurio encaja con un increíble grupo de animales emplumados y alados que están estrechamente relacionados con el origen de las aves.

«Estudiar especímenes como este no solo nos muestra los caminos a veces sorprendentes que la vida antigua ha tomado, sino que también nos permite probar ideas sobre la importancia de las características de las aves, incluido el vuelo, en el pasado distante» dice Poust.

Fuente Scitech Daily

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