El brillo de los exoplanetas podría ayudarnos a buscar vida extraterrestre

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Astrónomos han descubierto una nueva forma de buscar vida en el cosmos. Las duras erupciones de radiación ultravioleta de los soles rojos, que alguna vez se pensó que destruían la vida en la superficie de los planetas, podrían ayudar a descubrir biosferas ocultas. Su radiación podría desencadenar un brillo protector de la vida en exoplanetas llamada biofluorescencia, según una nueva investigación de la Universidad de Cornell.
 

La mayoría de los planetas potencialmente habitables más cercanos que hemos encontrado están orbitando un tipo de estrella llamada enana roja. Cuando estas estrellas son jóvenes, tienden a emitir luz ultravioleta (UV) que puede ser mortal para la vida tal como la conocemos. Eso ha hecho que algunos astrónomos se pregunten si la vida puede sobrevivir cerca de estas estrellas.

Si puede, Lisa Kaltenegger y Jack O’Malley-James, de la Universidad de Cornell en Nueva York, tienen una idea de cómo se vería.

Se dieron cuenta de que hay algunas especies de coral que se han adaptado para lidiar con la luz ultravioleta. Estos corales obtienen su energía de las algas, y para protegerlas del daño de los rayos UV, el coral absorbe la luz y la vuelve a emitir a una longitud de onda más larga y segura. Esto le da al coral un brillo etéreo.

En un planeta sometido a mucha más radiación UV, este tipo de adaptación podría ser más común, dice Kaltenegger. El brillo estaría relacionado con la actividad de la estrella, lo que facilitaría la separación de otros factores que podrían hacer que un planeta parezca más brillante de lo esperado, pero no indicaría vida. Dependiendo de factores como si el planeta tiene nubes, el brillo podría hacer que el planeta sea más de 100 veces más brillante, dice Kaltenegger.

«Si tú y yo hubiéramos evolucionado en un mundo así, probablemente también brillaríamos, ya que eso habría tenido ventajas en la supervivencia», dice ella.

Eso significa que los planetas alrededor de las enanas rojas tienen más probabilidades de brillar, y podríamos verlo algún día. Esto contraintuitivamente hace que las estrellas encendidas altamente activas sean buenos lugares para buscar vida.

Fuente: Science Daily

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