El fin de un grande: el Observatorio de Arecibo será desmantelado

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El fin de un grande: el Observatorio de Arecibo será desmantelado

(NAIC Arecibo Observatory/NSF/Business Insider)

Luego de 57 años de increíbles aportes a la astronomía, el popular Observatorio de Arecibo en Puerto Rico será desmantelado. Los recientes accidentes que ha sufrido su estructura han provocado un relevante riesgo de derrumbamiento que los responsables quieren evitar.

Así lo anunció este jueves la National Science Foundation (NSF) por Twitter, resaltando que su prioridad es salvaguardar la vida y seguridad del personal.

“(…) la estructura del telescopio está en peligro de sufrir una falla catastrófica y es posible que sus cables ya no sean capaces de soportar las cargas para las que fueron diseñados”, escribe la NSF.

Una decisión complicada

Los problemas en Arecibo comenzaron hace algunos meses. En agosto, un cable se rompió e impactó contra el plato reflector del telescopio, dañando la estructura severamente. Luego, a principios de noviembre, justo antes de que las reparaciones del anterior incidente comenzaran, otro cable se rompió y estrelló contra el plato.

Este suceso marcó un punto de quiebre. Los ingenieros habían pensado que la estructura era lo suficientemente fuerte como para evitar un segundo desastre. Sin embargo, estaban equivocados. Esto los llevó a concluir que, si cualquier otro cable se rompía, la estructura colapsaría.

«Toda la plataforma de 900 toneladas se estrellará contra el disco principal y es posible que las tres torres principales, que tienen más de 90 metros de altura, se derrumben», dijo Gaume.

La conclusión a la que llegaron los expertos es que el telescopio era insalvable; necesitaba desmantelarse. «Esta decisión no es fácil de tomar para la NSF, pero la seguridad de las personas es nuestra prioridad número uno», dijo Sean Jones, subdirector de la Dirección de Ciencias Físicas y Matemáticas de NSF.

«Cuando me enteré de la noticia, quedé totalmente devastado», dijo a Business Insider Abel Méndez, director del Laboratorio de Habitabilidad Planetaria de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo. Ha estado en el observatorio desde que tenía 10 años y trabajó con él profesionalmente durante la última década.

«Es difícil de aceptar. Es como perder a alguien importante en tu vida. Sí, 2020, no es un año bueno», dijo.

Importancia de Arecibo

En sus 57 años de vida, el telescopio de Arecibo ha buscado asteroides peligrosos cercanos a la Tierra y señales de vida extraterrestre. En 1974, Arecibo emitió la transmisión más poderosa que la Tierra haya enviado para comunicarse con potenciales civilizaciones extraterrestres. Luego, en 1992 descubrió el primer planeta más allá de nuestro sistema solar. Y años más tarde, en 2016, detectó las primeras ráfagas rápidas de radio: esas misteriosas señales espaciales que podrían ser magnetares pero que continúan siendo un misterio. 

Hasta enero de este año era considerado el radiotelescopio más grande del mundo gracias a sus más de 300 metros de extensión. Ahora, FAST, su rival chino, lo supera con 500 metros.

Por si fuera poco, este radiotelescopio ha aparecido en numerosas películas y otros programas de televisión. Uno de los más recordados es en la película basada en “Contacto”, un libro del querido y popular astrofísico Carl Sagan.

Imagen de la película «Contacto»

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