El Mars Express confirma la presencia de metano en Marte

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Encontrar metano en Marte puede no sonar como algo importante para algunos pero en realidad lo es. La presencia de metano podría ser una señal de que algún proceso biológico está activo y esto sí que sería un gran acontecimiento.

En el 2013 y 2014, el rover MSL Curiosity de la NASA detectó rastros de metano en la atmósfera del cráter Gale. Y mucho antes, en el 2004, el Mars Express Orbiter (MEO) también detectó metano en la atmósfera marciana.

El metano no se queda por mucho tiempo. Una vez liberado en la atmósfera, puede ser destruido rápidamente por procesos atmosféricos naturales. Por lo tanto, cualquier metano detectado en la atmósfera de Marte significa que debe haber sido liberado recientemente, aunque podría haberse producido millones, incluso miles de millones de años atrás, y estar atrapado en formaciones rocosas subterráneas.

En la Tierra, la mayor parte del metano es producido por criaturas vivas; Microorganismos en los estratos sedimentarios, o en las entrañas de los rumiantes, por ejemplo. Parte de esto se produce a través de procesos abióticos o no vivos, pero encontrar metano en Marte sigue siendo, al menos potencialmente, un gran problema.

Ahora, la Agencia Espacial Europea, que opera el Mars Express Orbiter, revisó los datos del 15 de junio de 2013, cuando el Curiosity detectó un rastro de metano, y encontraron algo. El Espectrómetro de Fourier Planetario (PFS) a bordo del MEO detectó metano en el mismo lugar que el Curiosity, solo un día después.

Esta es la primera vez que un aumento de metano Curiosity ha sido respaldado por otras observaciones independientes. Estos resultados se presentan en un nuevo artículo publicado el 1 de abril en Nature Geoscience.

(Giuranna et al., Nature Geoscience, 2019)

Según los investigadores, los eventos transitorios en una región de falla cerca del cráter Gale son el lugar más probable de liberación de metano. Eso también podría explicar por qué desaparece y reaparece tan peculiarmente.

“El terreno preocupado de Aeolis Mensae está en contacto con la región de la Formación de Medusa Fossae (MFP) y muy cerca de los lugares donde se ha propuesto que el MFP contenga hielo a granel poco profundo”, dijo Giuranna a ScienceAlert.

“Dado que el permafrost es uno de los mejores sellos para el metano, es posible que el hielo a granel en el MFP pueda atrapar y sellar el metano del subsuelo.

“Ese metano podría liberarse de forma ocasional a lo largo de las fallas que atraviesan el permafrost debido a la fusión parcial del hielo, la acumulación de presión de gas inducida por la acumulación de gas durante la migración o las tensiones debidas a ajustes planetarios o al impacto de meteoritos locales”.

No lo sabremos hasta que podamos verlo, pero ahora sabemos que una investigación adicional valdrá la pena.

Mientras tanto, la búsqueda de metano está en curso. El instrumento PFS continúa monitoreando la atmósfera marciana, y todo su registro de datos se volverá a analizar con las nuevas técnicas del equipo.

Fuente: Science Alert.

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