El misterio de este diminuto esqueleto “alienígena” ha sido finalmente resuelto

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El esqueleto de Atacama, o Ata, que lleva el nombre del desierto chileno donde se encontraron los restos, tiene 10 pares de costillas. La persona promedio tiene 12. El cráneo de Ata se estrecha hasta terminar en un pico estriado.

Sus huesos están tan calcificados como los de un niño entre las edades de 6 y 8 años. Sin embargo, la edad aparente de su esqueleto está en desacuerdo con su tamaño. Si Ata alguna vez se levantó, tenía 15 centímetros de alto.

Sus rasgos atraían a cazadores de OVNIs e investigadores extraterrestres, que sospechaban que sus huesos podrían representar algo notable.

Ata es verdaderamente única. Pero es humana, según la historia contada por sus genes, que fue publicada el jueves en la revista Genome Research.

“Pudimos ver todas las mutaciones que había en este individuo”, dijo el genetista de la Universidad de Stanford Garry Nolan, autor del nuevo informe. “Y todo el mundo nace con mutaciones”.

En el 2013, Nolan reveló lo que él llamó un borrador de su genoma, que, aunque tenía lagunas, confirmó que Ata tenía ADN humano. El nuevo trabajo presenta su genoma completo, incluidas sus mutaciones inusuales.

La historia de Ata comenzó en el norte de Chile, una de las regiones más secas del mundo. Atacama es popular por unir la Tierra con los cielos. En su altiplano, la NASA prueba los vehículos exploradores de Marte, conduciéndolos a través del terreno árido que representa el Planeta Rojo.

El cielo rara vez forma una nube, dando a un gran conjunto de telescopios gigantes una vista intachable de las estrellas en la noche. El desierto es el futuro hogar del telescopio óptico más grande del mundo, llamado European Extremely Large Telescope, y donde la construcción comenzó el año pasado.

Y fue en este desierto, cerca de una iglesia en un pueblo abandonado, donde supuestamente un hombre encontró los restos de Ata en el 2003. El coleccionista que ahora posee el esqueleto compró a Ata en un mercado negro arqueológico, dijo Nolan.

El esqueleto de Ata se mantiene en un lugar seguro en España, según Steven Greer, un médico retirado de la sala de emergencias que aboga por la divulgación gubernamental de avistamientos de ovnis.

Greer conoció al propietario de Ata en una conferencia de ufología española en el 2009. (Las personas que estudian los ovnis utilizan el término ufología para hacer que sus búsquedas suenen más científicas).

El coleccionista, después de dejarse persuadir un poco, le permitió a Greer extraer una pequeña pepita de médula ósea de una de sus costillas.

Cuando Greer sostuvo a Ata, se maravilló de su tamaño: es tan pequeño que su esqueleto cabe en la palma de su mano, dijo. En el 2013, Greer coprodujo un documental, “Sirius”, que dio a conocer la investigación genética inicial de Nolan.

Nolan no estaba solo en su investigación. El científico de Stanford reclutó expertos de una variedad de campos, incluidos los especialistas que estudian ADN antiguo.

Aunque desecado por el súper seco Atacama, Ata, no es una momia antigua. A través de los siglos, normalmente el ADN se rompe en fragmentos. Pero el material genético en su cuerpo es demasiado completo para ser más viejo que unas pocas décadas, dijo.

Nolan contactó a Ralph Lachman, un radiólogo pediátrico del Hospital Infantil Lucile Packard de Stanford, para analizar los rayos X del esqueleto. El médico, dijo Nolan, es un “experto mundial en trastornos óseos”.

Con base en características tales como el crecimiento alrededor de los nudillos de los huesos, el esqueleto parece ser tan desarrollado como el de un niño de 6 años. Pero, para ser claros, Lachman nunca argumentó que Ata murió en medio de la infancia, dijo Nolan.

“Dijo que los huesos hacen que parezca que tiene 6 años”, dijo Nolan.

Al comparar el genoma de Ata con los genomas de un chimpancé y un mono, se descartó su origen no humano. Sus antepasados ​​eran sudamericanos, y muy posiblemente chilenos. Los científicos no encontraron ninguna sugerencia de un cromosoma Y en su paquete genético, lo que confirma que era mujer.

El nuevo estudio utiliza una base de datos gigante de lo que Nolan llamó “correlaciones fenotipo-genéticas”. El fenotipo de un individuo es la colección de sus características, incluida la altura, el color de ojos y la humedad de cerumen.

Los genes, así como el medio ambiente, influyen en un fenotipo. De sus miles de millones de nucleótidos, que son los únicos ladrillos que componen sus genes, los autores identificaron 3 millones de variaciones.

Esta base de datos masiva es similar en concepto a una red social explotada por una empresa de investigación, dijo Nolan. Si Cambridge Analytica recopila suficientes sus gustos y aversiones, puede predecir sus preferencias políticas.

Del mismo modo, con suficientes genes, los investigadores pueden predecir qué individuos tendrán fenotipos similares. En muchos casos, los genes de Ata coincidían con individuos con trastornos óseos. Ella no tenía un número inusual de mutaciones, dijo Nolan.

Lo que era excepcional era dónde estaban concentrados.

“Este es un fenotipo humano muy raro”, dijo la coautora Sanchita Bhattacharya, investigadora en bioinformática de la Universidad de California en San Francisco.

Ata es uno de los más raros “que hemos observado, tenía solo 15 centímetros y una edad ósea avanzanda”.

El profesor de biomedicina de USCF, Atul Butte, quien creó la base de datos, dijo que Ata tenía 64 mutaciones inusuales relacionadas con el sistema esquelético. Entre estos, los científicos encontraron dos variantes nuevas en la literatura científica que codifican una abundante proteína estructural llamada colágeno, tan importante para nuestros huesos como el acero para un rascacielos.

En total, la historia en sus genes es trágica. “Dadas las múltiples mutaciones identificadas en este espécimen se podría especular que no sobrevivió mucho”, dijo Bhattacharya, incluso si nació con vida.

Dado su origen, uno podría imaginarse, dijo Nolan, una madre angustiada trayendo su bebé a un sacerdote. “Fue encontrado, supuestamente, en una casa al lado de una iglesia”, dijo. El cuerpo se posicionó recostado, con los brazos hacia un lado. “Y luego pasa el tiempo”, especuló, “y se olvidaron de ella o el sacerdote murió”.

Nolan dijo que no culpa al propietario por querer estudiar a Ata. Después de todo, un equipo de 10 científicos necesitó cinco años para descubrir qué era realmente ella.

Tampoco lamentó el costo de su estudio que significó en una inversión estimada de $ 50 000 en fondos y un valor de un cuarto de millón de dólares.

“Ahora sabemos que hay algo sobre este conjunto particular de genes que conduce al rápido crecimiento óseo”, dijo. Él imaginó usar este conocimiento para influir en las células madre y el cartílago, sanando los huesos más rápido y correctamente.

“Para mí, esa es la belleza de la ciencia básica”, dijo.

Pero, dijo Nolan, él espera que la historia de Ata termine en el lugar donde comenzó: “Tal vez esto deba ser devuelto a Chile. Tal vez sea necesario darle el entierro que merece”.

Este artículo fue publicado originalmente en The Washington Post.

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7 comentarios

  1. Ata no merece ser llamada espécimen, hay una historia de mucho dolor humano tras ella, y bastante reciente a mí parecer …
    No es que quiera hacer un juicio de valor con lo que dijo la científica Bhattacharya. Pero no por hacer ciencia nos tenemos que olvidar de que nuestro “objeto de estudio” no siempre es un “objeto” literalmente…
    Disculpen pero tenía que comentarlo pues me hacía mucho ruido…
    Por lo demás excelente artículo Aldo, se ve que se aprendió mucho de este caso, no solo fue todo para acallar conspiracionistas y charlatanes que, al haber algo que no pueden explicar, inventan la explicación que le conviene a su ego para explicarlo.

  2. Es increíble como esas mutaciones hicieron que el cuerpo pareciera de un alien.
    Supongo que habra gente exigiendo un segundo estudio porque aún creen que es de origen extraterrestre ya que no pueden comprender como es que unas mutaciones en los huesos pueden hacer eso.

  3. Gabriela Diaz el

    Me encantó el artículo Aldo, pero estoy de acuerdo con wue debe ser enterrada, es un humano y aunque no vivió mucho, merece ser más que un “espécimen”.

  4. Entiendo que haya personas que qjieran enterrarla, pero no comprendo el porqué.
    Es un descubrimeinto cientifico increible . Y ademas la ciencia ha hecho cosas peores (hay universidades que piden cuerpos de personas no reconocidas para los practicantes)

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