El océano en la luna Europa de Júpiter podría contener sal de mesa

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Lo que sala nuestra comida también podrían estar condimentando el mar de la luna Europa de Júpiter.

Se pensaba que las sales de sulfato se escondían en el océano acuoso bajo la corteza helada de Europa. Pero los datos del telescopio espacial Hubble sugieren que la sal de mesa común domina la química del mar. Así lo han  informado los investigadores en un estudio publicado el 12 de junio en Science Advances.

«Esto podría significar que la química oceánica es más similar a lo que estamos acostumbrados en la Tierra y lo que vemos en Encelado, que es la luna oceánica de Saturno», dice Samantha Trumbo, estudiante graduada en ciencias planetarias en Caltech.

Los científicos observaron el caos del terreno de Europa, o las regiones donde el hielo de la superficie se ha visto gravemente alterado, posiblemente por la hinchazón del material desde abajo. «Si algún lugar representara la composición interna, serían estos lugares», dice Trumbo.

Los datos de la misión Galileo en la década de 1990 sugirieron un mar oculto que contiene sales, que se sospechaba eran sulfatos. Pero estudios posteriores sobre la luz infrarroja reflejada desde Europa no pudieron encontrar firmas químicas para los sulfatos que se originan en el océano. Los nuevos datos del Hubble se centraron en el espectro visible de Europa y revelaron que el terreno caótico de uno de los hemisferios de la luna contiene la huella digital del cloruro de sodio irradiado.

Cuando los electrones chocan contra el cloruro de sodio, como se cree que ocurre en Europa, la colisión expulsa los iones de cloruro. Los electrones llenan estos vacíos en la sal, cambiando su color de blanco a un tono amarillento. Ese color coincide con lo que se ve en algunas de las manchas de la luna de Júpiter.

Se cree que el agua líquida es esencial para la vida. Si el océano de Europa se parece más a lo que se pensaba en la Tierra, eso podría generar preguntas tentadoras sobre la capacidad de esta luna para sustentar la vida. «La gente piensa que, si hubiera un lugar en otro lugar del sistema solar donde pudiera haber vida, Europa es un candidato», dice Trumbo.

Fuente: Space.com

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