El Sol morirá como una nebulosa en 5 mil millones de años

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No estaremos allí para verlo. Pero cuando nuestro sol llegue al final de su vida, producirá una ráfaga de luz masiva y expansiva llamada nebulosa planetaria que hasta ahora los astrónomos consideraban poco probable para nuestro sol.

Eso es porque, como dicen las estrellas, la nuestra ha sido considerada demasiado pequeña para que esto ocurra. Ahora, un nuevo modelo de cómo evolucionará nuestra estrella ha desafiado esto, demostrando que probablemente sea lo suficientemente masivo como para generar una nebulosa planetaria que durará 10 000 años.

Cuando las estrellas como el Sol mueren, primero incrementan su tamaño y brillan con mayor intensidad, convirtiéndose en un objeto estelar llamado gigante roja. En unos 5 mil millones de años, se espera que nuestro sol se expanda hasta donde Venus orbita ahora. “Estará muy cerca de la Tierra en ese momento”, dice Albert Zijlstra de la Universidad de Manchester en el Reino Unido, y un miembro del equipo que vuelve a analizar el curso evolutivo del sol.

Empujando el límite
Si los núcleos de las estrellas moribundas se calientan lo suficientemente rápido, normalmente dentro de unos 10 000 años, pueden proporcionar suficiente calor para comenzar a ionizar el gas en la nube dispersa de escombros que se desprende del núcleo antes de que todo el material se pierda en el espacio exterior. Esto es lo que produce la luz en una nebulosa planetaria.

Pero hasta ahora, se había supuesto que los núcleos de estrellas moribundas solo producen suficiente calor para hacer esto si son grandes, y que nuestro propio sol se calentaría demasiado lento para producir una nebulosa. “La suposición es que todo el polvo y el gas interestelar desaparecerían cuando se caliente lo suficiente como para ionizarlo”, dice Zijlstra.

Pero un trabajo más reciente sobre el destino de núcleos en estrellas moribundas sugiere que se calientan tres veces más rápido de lo que se pensaba. Zijlstra y sus colegas incluyeron estas trayectorias revisadas en su modelo. Se predijo que, después de todo, nuestro sol se calentaría lo suficientemente rápido como para producir una nebulosa planetaria. “Estamos justo en el límite, y si nuestro sol fuera una fracción menos masiva, no sucedería”, dice.

Resplandor de gloria
Además de revelar que nuestro propio sol saldrá en un brillo inesperado de gloria, el modelo aplicado por Zijlstra y sus colegas ayuda a resolver lo que él dice es un choque entre la teoría y la observación de las nebulosas planetarias en galaxias distantes.

Las galaxias elípticas se encuentran entre las más antiguas del universo, con todas sus estrellas más grandes ya quemadas y solo quedan estrellas pequeñas y viejas. Según la teoría existente, estas deberían ser demasiado pequeñas para generar nebulosas planetarias, aunque los astrónomos las vean.

El nuevo modelo resuelve esto al mostrar que, al igual que nuestro sol, estas estrellas más viejas y más pequeñas producen calor lo suficientemente rápido como para generar nebulosas planetarias. “Nuestros hallazgos coinciden con que lo que se ve en las galaxias antiguas, y explican el brillo muy bien”, dice Zijlstra.

Referencia del estudio: Nature Astronomy, DOI: 10.1038 / s41550-018-0453-9

Este artículo fue publicado originalmente en New Scientist por Andy Coghlan.

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5 comentarios

  1. Ayer CdeCiencias me cuenta sobre el “fin del universo”, y hoy Titus me habla de la muerte del Sol… Me estáis dando la semana. 😉

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