El telescopio de Arecibo colapsó por completo

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El telescopio de Arecibo colapsó por completo

(UCF)

Hace unas semanas, los portales de ciencia anunciaron que el popular Observatorio de Arecibo sería desmantelado. La estructura se encontraba en un estado preocupante, por lo que era mejor tomar una decisión antes de que un accidente atentara contra la vida de alguien.

Ahora, una noticia ha causado conmoción en la comunidad astronómica: la estructura colapsó por completo. El fin para el telescopio llegó este martes luego de que el receptor de 900 toneladas cayera sobre la enorme antena parabólica debajo.

Los detalles de la evaluación de los daños fueron publicados en el portal oficial de la National Science Foundation (NSF).

Vista aérea de los daños en el Observatorio de Arecibo el 1 de diciembre de 2020 (Ricardo Arduengo / AFP)

Diversos accidentes

Los problemas en Arecibo comenzaron hace algunos meses. En agosto, un cable se rompió e impactó contra el plato reflector del telescopio, dañando la estructura severamente. Luego, a principios de noviembre, justo antes de que las reparaciones del anterior incidente comenzaran, otro cable se rompió y estrelló contra el plato.

Este suceso marcó un punto de quiebre. Los ingenieros habían pensado que la estructura era lo suficientemente fuerte como para evitar un segundo desastre. Sin embargo, estaban equivocados. Esto los llevó a concluir que, si cualquier otro cable se rompía, la estructura colapsaría.

«Toda la plataforma de 900 toneladas se estrellará contra el disco principal y es posible que las tres torres principales, que tienen más de 90 metros de altura, se derrumben», predijo en ese entonces Ralph Gaume, director de la NSF.

Con estos antecedentes, la predicción de Gaume se cumplió y la estructura terminó por colapsar este martes. “La plataforma del radiotelescopio de 305 metros del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico cayó durante la noche de ayer. No se reportaron heridos”, confirmó la NSF en su cuenta oficial de Twitter.

Posteriormente, la NSF publicó un comunicado en el que informaba detalles adicionales del colapso.

Importancia de Arecibo

En sus 57 años de vida, el telescopio de Arecibo ha buscado asteroides peligrosos cercanos a la Tierra y señales de vida extraterrestre. En 1974, Arecibo emitió la transmisión más poderosa que la Tierra haya enviado para comunicarse con potenciales civilizaciones extraterrestres. Luego, en 1992 descubrió el primer planeta más allá de nuestro sistema solar. Y años más tarde, en 2016, detectó las primeras ráfagas rápidas de radio: esas misteriosas señales espaciales que podrían ser magnetares pero que continúan siendo un misterio. 

Hasta enero de este año era considerado el radiotelescopio más grande del mundo gracias a sus más de 300 metros de extensión. Ahora, FAST, su rival chino, lo supera con 500 metros.

Por si fuera poco, este radiotelescopio ha aparecido en numerosas películas y otros programas de televisión. Uno de los más recordados es en la película basada en “Contacto”, un libro del querido y popular astrofísico Carl Sagan.

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