Por primera vez embriones de rinoceronte se han creado en el laboratorio y dan esperanza a especies casi extintas

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Por primera vez, embriones de rinoceronte se han creado en el laboratorio. Los científicos inyectaron esperma preservado de un rinoceronte blanco del norte masculino en cigotos de rinoceronte blanco meridional femenino, una subespecie estrechamente relacionada. Los embriones se incubaron hasta que las células comenzaron a diferenciarse, una etapa en la que se pueden implantar en una madre sustituta, así lo informaron investigadores de Nature Communications.

La nueva hazaña es “uno de los pasos realmente cruciales” para en algún momento producir nuevos rinocerontes, dice el coautor del estudio Jan Stejskal y coordinador de los esfuerzos de conservación del rinoceronte blanco del norte en Safari Park Dvůr Králové en la República Checa. Eventualmente, los investigadores esperan implantar embriones similares en rinocerontes blancos sureños femeninos o rinocerontes blancos híbridos del norte al sur.

Si funciona, podría brindar la esperanza de traer de regreso a una especie al borde de la extinción. Sudán, el último macho blanco del rinoceronte blanco, murió en marzo. Solo dos hembras permanecen en Kenia, tanto en cautiverio como sin poder reproducirse de forma natural. En comparación, quedan más de 20 000 rinocerontes blancos del sur.

En el nuevo estudio, los científicos utilizaron cigotos de rinocerontes blancos sureños y espermatozoides preservados de tres rinocerontes blancos del norte de sexo masculino. Mientras que los nuevos embriones son una mezcla híbrida de rinoceronte blanco del norte-sur, la capacidad de crearlos es “un mecanismo de ahorro para los genes de los rinocerontes blancos del norte”, dice el coautor del estudio Thomas Hildebrandt, un biólogo de reproducción en el Instituto Leibniz en Berlín.

Un científico utiliza la tecnología reproductiva artificial para inyectar una célula de esperma de rinoceronte blanco del norte en un cigoto de rinoceronte blanco del sur, creando uno de los primeros embriones de rinoceronte en un laboratorio. Credit HILDEBRANDT ET AL/NATURE COMMUNICATIONS 2018

Los rinocerontes híbridos, si alguna vez nacen, podrían servir para dos propósitos. Pueden ser madres sustitutas más compatibles para un posible embrión de rinoceronte blanco del norte ya que compartirán más ADN con los bebés. Y teóricamente, los híbridos podrían ser criados selectivamente para los genes del rinoceronte del norte, creando eventualmente un rinoceronte blanco del norte puro, un proceso que tomaría muchas generaciones y abarcaría varias décadas.

En una forma potencialmente más rápida de dar nacimiento a un rinoceronte blanco puro del norte, los investigadores planean cosechar cigotos de las dos hembras restantes y combinarlas con esperma de rinoceronte blanco del norte preservado. Si tiene éxito, un becerro rinoceronte blanco del norte podría nacer dentro de los próximos tres años, dice Hildebrandt.

Por ahora, otros científicos advierten contra el exceso de optimismo. “Salvar una especie o una subespecie requiere mucho más que ciencia”, dice Terri Roth, fisióloga de la reproducción animal en el Zoológico y Jardín Botánico de Cincinnati. África se encuentra en medio de una epidemia de caza furtiva de rinocerontes, dice ella. En el 2013, los cazadores furtivos mataron a 13 rinocerontes; en el 2017, más de 1 000 fueron asesinados. Cualquier esfuerzo para restablecer la población del rinoceronte blanco del norte tendrá que abordar esta crisis.

Hildebrandt está de acuerdo. El rinoceronte blanco del norte no se extinguió porque falló en la evolución, dice, “falló porque no es a prueba de balas”.

Fuente National Geographic.

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