Encontrado el primer planeta gigante que orbita una enana blanca

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Investigadores han encontrado por primera vez evidencia de un planeta gigante asociado con una estrella enana blanca.El planeta orbita una enana blanca caliente, el remanente de una estrella similar al Sol, a corta distancia, lo que hace que su atmósfera se elimine y forme un disco de gas alrededor de la estrella. Este sistema único sugiere cómo podría ser nuestro propio Sistema Solar en un futuro lejano.

Un análisis de las huellas espectrales de la enana blanca WD J0914 + 1914 ha revelado rastros raros de una química perteneciente a un gigante gaseoso, revelando un sistema estelar muy diferente a todos los que hemos visto hasta la fecha.

Utilizando datos recopilados como parte del Sloan Digital Sky Survey (SDSS), investigadores del Reino Unido, Chile y Alemania han encontrado signos de un planeta similar a Urano orbitando tan cerca de una enana blanca distante, y todo parece indicar que el planeta está siendo desmantelado.

Las enanas blancas son el final de la vida de las estrellas que son como nuestro Sol. Una vez que su suministro de combustible se ha agotado, estos objetos cósmicos colapsan bajo su propia gravedad, exprimiendo toda esa masa en una esfera del tamaño de la Tierra.

Aunque están técnicamente inactivos como lo eran en sus tiempos jóvenes, los cuerpos de estas estrellas permanecen lo suficientemente calientes como para irradiar durante cientos de miles de millones de años. Ese cálido resplandor, aunque todavía bastante apagado, puede proporcionar a los astrónomos la información suficiente sobre su composición química.

No es raro encontrar indicios de metales que brillan en esa suave luz, contando una historia de planetas rocosos cercanos que se evaporan en el calor de la enana blanca.

Sin embargo, para que eso suceda, el sistema solar tiene que estar un poco desordenado. Los planetas deben estar lo suficientemente cerca para que la enana blanca se sobrecaliente, y eso generalmente es debido generalmente a una sacudida causada por un peso pesado cercano.

Hasta ahora, no se había visto ninguna señal de un gigante gaseoso orbitando a una enana blanca. No es difícil creer que algunos deberían estar ahí afuera, pero incluso las suposiciones más razonables en la ciencia exigen pruebas sólidas antes de que puedan tomarse en serio.

Ahora, finalmente tenemos nuestros primeros signos reales de uno.

A una distancia de alrededor de 2 000 años luz, WD J0914 + 1914 es difícil de ver incluso para los estándares de las enanas blancas. Inicialmente, los investigadores que estudiaban su espectro pensaban que era un sistema estelar binario, gracias a la firma de su componente de hidrógeno. Una mirada más cercana pronto encontró signos claros de oxígeno, con indicios tentativos de azufre.

Las proporciones fluctuantes de hidrógeno y oxígeno fueron lo suficientemente extrañas como para incitar a los investigadores a regresar para ver mejor, esta vez usando una herramienta en el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral llamado espectrógrafo X-Shooter.

Al ejecutar los datos espectrales a través de un programa de simulación, el equipo pudo modelar las condiciones que podríamos esperar en el entorno inmediato de WD J0914 + 1914, revelando detalles importantes sobre los tipos de objetos que esperaríamos ver.

La mezcla de agua y sulfuro de hidrógeno sugirió que un planeta gaseoso similar en composición a nuestros propios gigantes, como Neptuno y Urano, estaba abandonando su atmósfera. O en otras palabras, el planeta estaba evaporándose.

Para que el gigante se vaporice de esta manera, necesitaría estar cerca de la enana blanca. Los investigadores estiman que sería alrededor de 15 radios solares, o alrededor de 10 millones de kilómetros, con una órbita de solo diez de nuestros días. (En comparación, Mercurio tiene una órbita que lo acerca no más de 46 millones de kilómetros a nuestro Sol).

Incluso con esta evidencia de un gigante gaseoso en órbita alrededor de una enana blanca, no está claro si se trata de una anomalía o si simplemente no estamos buscando lo suficiente como para encontrar otros ejemplos. Una inspección minuciosa de unas 7 000 enanas blancas en los bancos de datos del SDSS no pudo encontrar algo similar a WD J0914 + 1914.

Aún así, se han identificado alrededor de 260 000 ejemplos de estos soles colapsados ​​utilizando la misión Gaia de la Agencia Espacial Europea, por lo que tenemos un largo camino por recorrer antes de poder sacar conclusiones sólidas.

Dado que nuestro propio Sol está destinado a convertirse en una enana blanca, sería interesante encontrar más ejemplos que pudieran darnos una idea del futuro lejano de nuestro propio Sistema Solar.

Fuente: Astronomy.com

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