Encuentran agua atrapada en partículas de polvo en el espacio: ¿Qué significa esto?

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Encuentran agua atrapada en partículas de polvo en el espacio: ¿Qué significa esto?

La materia en el espacio entre las estrellas de una galaxia, llamada medio interestelar, no solo consiste de gas sino también de grandes cantidades de polvo. Aquí se forman estrellas y planetas, ya que el polvo puede agruparse y fusionarse para formar cuerpos celestes más grandes.

En esta zona también tienen lugar procesos químicos que generan moléculas orgánicas complejas; para que sean posibles, tiene que haber agua (en forma de hielo). Sin embargo, la conexión entre el hielo y el agua en estas regiones no estaba clara.

Afortunadamente, un equipo de investigación ha demostrado que las partículas de polvo y el agua en estado sólida, en el medio interestelar, están mezclados.

«Hasta ahora, no sabíamos si el hielo está separado físicamente del polvo o mezclado con restos de polvo individuales», explica el Dr. Alexey Potapov de la Universidad de Jena.

El resultado permitirá a los investigadores estimar mejor la cantidad de material y ser más precisos en el cálculo de la temperatura en diferentes regiones del medio interestelar.

Los detalles fueron publicados en Nature Astronomy.

Agua mezclada con polvo

Los científicos observaron los espectros capturados y concluyeron que se trataba de polvo de silicato mezclado con hielo.

“Comparamos los espectros de silicatos hechos en laboratorio, hielo de agua y sus mezclas con espectros astronómicos de envolturas protoestelares y discos protoplanetarios. Establecimos que los espectros son congruentes si el polvo de silicato y el hielo de agua se mezclan en estos entornos”, describió Potapov.

También observaron lo que sucedía cuando aumentan las temperaturas y el hielo abandona el cuerpo sólido al que está unido y pasa a la fase gaseosa a unos 180K (-93 grados Celsius).

“Algunas moléculas de agua están tan fuertemente unidas al silicato que permanecen en la superficie o dentro de las partículas de polvo”, dice Potapov.

“Sospechamos que tal ‘agua atrapada’ también existe sobre o dentro de las partículas de polvo en el espacio. Al menos eso es lo que sugiere la comparación entre los espectros obtenidos de los experimentos de laboratorio y los del llamado medio interestelar difuso. Encontramos claros indicios de que allí existen moléculas de agua atrapadas”.

La existencia de agua en estado sólido sugiere que también pueden estar presentes moléculas complejas en las partículas de polvo en el medio interestelar. Si hay agua en estas partículas, no hay mucho camino para formar moléculas orgánicas complejas. Anteriormente se han observado compuestos orgánicos en estas regiones, pero se desconocía cómo se originaron.

Respondiendo algunas interrogantes

La presencia de agua en estado sólido también puede ayudarnos a responder interrogantes sobre otro elemento: el oxígeno. No teníamos información sobre dónde se encontraba alrededor de un tercio de él. Los resultados de esta investigación sugieren que podría estar depositados en el agua.

Además, el ‘agua atrapada’ en las partículas de polvo puede ayudarnos a comprender cómo se agrupa, ya que podría promover la unión de partículas más pequeñas para formar más grandes. Este efecto podría incluso participar en la formación de planetas.

“Si logramos probar que existió, o podría existir, ‘agua atrapada’ en los componentes básicos de la Tierra, es posible que incluso haya nuevas respuestas a la pregunta de cómo llegó el agua a la Tierra”, sugirió Potapov.

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