Esta enorme galaxia tiene diminutas galaxias que la orbitan, como planetas alrededor de una estrella

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Hasta hace unos días, la galaxia Centaurus A escondía un extraño secreto. Los investigadores han encontrado recientemente galaxias enanas que la orbitan en un plano, al igual que los planetas alrededor de las estrellas e incluso las estrellas alrededor de los núcleos galácticos.

Esto no solo es genial, sino que también desafía la teoría de que las galaxias enanas se encuentran alrededor de galaxias más grandes en todas las direcciones, como las abejas en una colmena.

Centaurus A, una galaxia alrededor de 10 a 16 millones de años luz del Sistema Solar en la constelación del sur de Centaurus, es una de las galaxias más estudiadas en el cielo.

Centaurus A. Crédito – Christian Wolf & SkyMapper Team/Australian National University)

Está muy cerca, pero fuera del Grupo Local de galaxias; tiene un núcleo galáctico activo, lo que significa que es muy brillante y dispara enormes chorros de materia en el espacio circundante; y tiene una forma inusual, ya sea elíptica o lenticular.

También es ahora la primera galaxia fuera del Grupo Local observada que tiene galaxias enanas en un plano orbital.

Tanto la Vía Láctea como Andrómeda tienen galaxias enanas que orbitan en un plano, pero las simulaciones cosmológicas basadas en el modelo estándar de materia oscura fría de Lambda predijeron que las galaxias más pequeñas se dispersarían aleatoriamente alrededor de las más grandes y se moverían en todas direcciones, formando la Vía Láctea y Andrómeda. Las nuevas observaciones de Centaurus A sugieren que no lo son.

“La teoría de la materia oscura fría hizo creer a los astrónomos que las galaxias mejor estudiadas del Universo, la Vía Láctea y Andrómeda, son las más extrañas”, dijo el investigador Helmut Jerjen de la Escuela de Astronomía y Astrofísica de la Universidad Nacional Australiana.

“Parece que nuestra Vía Láctea y Andrómeda son galaxias normales después de todo, y los sistemas de galaxias satélite similares a un panqueque giratorio son más comunes de lo que esperaban los científicos”.

Estos planos de galaxias satélite difieren de los planetarios, que normalmente se encuentran en el ecuador de la estrella central de acogida. Las galaxias enanas que orbitan en un plano alrededor de Centaurus A, y la Vía Láctea y Andrómeda, para el caso, se balancean perpendicularmente a la galaxia anfitriona, alrededor de los polos del agujero negro supermasivo en el núcleo.

Para la Vía Láctea y Andrómeda, los planos de la galaxia son bastante fáciles de encontrar, dijeron los investigadores.

En la Tierra, solo tomas fotos del cielo cada pocos años y ves dónde están las estrellas. Andrómeda está a unos 2,5 millones de años luz de distancia, y de frente a la Tierra, por lo que el plano perpendicular de las galaxias enanas en órbita también es fácil de ver.

Con Centaurus A, es un poco más complicado, pero siendo uno de los objetos más estudiados en el cielo significa que hay ciertas ventajas, como el valor de los datos archivados de años. Y aquí es donde el equipo de investigación encontró información sobre 16 de las galaxias enanas que orbitan Centaurus A.

El desplazamiento Doppler, o longitud de onda de la luz, reveló la dirección en que viajaban las galaxias.

“Vemos que la mitad de ellos están desplazados hacia el rojo, lo que significa que se alejan de nosotros, y la otra mitad está desplazada hacia el azul, lo que nos dice que se están acercando”, dijo el astrónomo Marcel Pawlowski de la Universidad de California, Irvine.

Esto reveló que 14 de las 16 galaxias enanas están siguiendo el mismo patrón de movimiento. De los 11 que se encuentran en órbita alrededor de la Vía Láctea, 8 están en un plano perpendicular; y de 27 encontrados en órbita alrededor de Andrómeda, 15 están en un plano perpendicular.

Debido a que el fenómeno se ha observado tres veces, dijeron los investigadores, se puede descartar la aleatoriedad. Esto también sugiere que es más común de lo que se pensaba, ya que los modelos estándar sugieren que solo se debe encontrar en el 0.5 por ciento de las galaxias cercanas.

“Esto significa que nos estamos perdiendo algo”, dijo Pawlowski. “O las simulaciones carecen de algún ingrediente importante, o el modelo subyacente es incorrecto. Esta investigación puede verse como un apoyo para buscar modelos alternativos”.

El autor principal Oliver Müller de la Universidad de Basilea en Suiza dijo que los resultados refuerzan la idea de que las colisiones entre dos galaxias grandes -que es más probable que hayan colisionado en algún momento- produzcan galaxias enanas más pequeñas a partir de los desechos expulsados ​​por las fuerzas de marea.

El trabajo del equipo ha sido publicado en la revista Science.

Este artículo fue publicado originalmente en Science Alert. Puedes ver el artículo original aquí.

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