Este gusano primitivo podría ser el ancestro de todos los animales

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Este gusano primitivo podría ser el ancestro de todos los animales

Impresión artística de Ikaria wariootia. (Sohail Wasif / UCR)

El ancestro conocido más antiguo de las formas más familiares de vida animal que viven en el planeta hoy en día parece haber sido identificado en el interior de Australia, revelando un extraño organismo parecido a un gusano que merece nuestro respeto y gratitud.

Ikaria wariootia, un ser del tamaño de un grano de arroz, podría ser el ejemplo más antiguo que se haya descubierto de bilaterianos: animales con cuerpos simétricos bilaterales (lados izquierdo y derecho reflejados) lateral y reverso, generalmente con boca y ano.

«Esto es lo que han predicho los biólogos evolutivos», dice la geóloga Mary Droser de UC Riverside. «Es realmente emocionante que lo que hemos encontrado se alinee tan claramente con su predicción».

Impresión artística de la Ikaria wariootia. (Sohail Wasif / UCR)

En los últimos años, los científicos han aprendido mucho sobre los organismos multicelulares esponjosos y viscosos que componen lo que se conoce como la biota de Ediacara, un misterioso grupo de formas de vida antiguas que existían antes de la explosión cámbrica.

Una de estas criaturas en particular, llamada Dickinsonia, ha llamado mucho la atención entre los investigadores, siendo identificada hace un par de años como el animal más antiguo del mundo en el registro fósil.

Sin embargo, no todo lo que surgió en este período está directamente relacionado con los humanos, ni con todos los demás animales con fisiología bilateral.

«Dickinsonia y otras cosas importantes probablemente fueron callejones evolutivos sin salida», explica Droser.

Entonces, ¿dónde es que originamos nosotros y otros bilaterianos? Durante muchos años, un conjunto de marcas de excavación fosilizadas impresas en depósitos de piedra en Nilpena, Australia del Sur, han intrigado a los investigadores.

Estos fósiles de rastros, llamados Helminthoidichnites, datan del Período Ediacárico (específicamente hace unos 551 a 560 millones de años), y se especuló que eran el legado de una antigua forma de vida bilateriana. Gracias a una nueva investigación publicada en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, se encontraron varios de estos fósiles preservados que datan de hace aproximadamente 555 millones de años y ahora, con la ayuda del escaneo láser de los depósitos de piedra, esa especulación parece estar confirmada.

Ikaria wariootia impresiones en piedra. (Droser Lab / UCR)

«Pensamos que estos animales deberían haber existido durante este intervalo, pero siempre entendimos que serían difíciles de reconocer», dice el paleontólogo Scott Evans, ahora con el Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian.

«Una vez que tuvimos los escaneos 3D, supimos que habíamos hecho un descubrimiento importante».

Los escaneos revelan impresiones realizadas por más de un centenar de animales antiguos, que oscilan entre 2-7 milímetros de largo y aproximadamente 1-2.5 milímetros de ancho.

Esta criatura, llamada Ikaria wariootia, toma su nombre del idioma Adnyamathanha utilizado por los custodios indígenas de la región de Flinders Ranges, con ‘Ikara’ que significa ‘lugar de encuentro’, y ‘warioota’ se nombra para Warioota Creek, que se encuentra en el área .

Según el equipo, los fósiles de rastros de I. wariootia se encuentran más bajos que otros registros de biota de Ediacara en el yacimiento de Ediacara, lo que sugiere que esta criatura simple, parecida a un gusano, con un cuerpo cilíndrico y extremos distintivos de cabeza y cola, es anterior a otros animales en la región , y mucho menos cualquier cosa con este tipo de complejidad bilateriana, como la Kimberella simétrica y en forma de babosa, cuyos rastros se han encontrado más altos.

Escaneo láser 3D de una impresión Ikaria wariootia. (Droser Lab / UCR)

«Proponemos que Ikaria sea el creador de trazas de Helminthoidichnites y potencialmente la bilateriana más antigua y definitiva, al menos como se representa en el registro fósil del sur de Australia», escriben los investigadores en su estudio.

«La morfología de Ikaria implica una construcción corporal potencialmente modular, que habría ayudado en la organización muscular necesaria para el peristaltismo [contracciones del sistema digestivo]. El desplazamiento de sedimentos y la limpieza revelan que Ikaria probablemente tenía celoma, boca, ano e intestino, aunque estos son es poco probable que se reproduzca en el registro fósil «.

Por supuesto, dado que estamos lidiando con rastros de fósiles, impresiones de algo que en realidad no podemos ver y que podría no haber existido durante cientos de millones de años, es difícil estar completamente seguro de I.Wariootia por el momento.

Pero si los hallazgos posteriores de otras reservas de Ediacara también pueden mostrar evidencia de estos gusanos antiguos, el descubrimiento de esta antigua criatura similar a un gusano podría ser un hito importante en nuestra comprensión de la ascendencia animal en la Tierra, incluido dónde, en una forma de hablar – Nosotros mismos venimos.

«El principal hallazgo del documento es que este es posiblemente el bilateriano más antiguo hasta ahora reconocido en el registro fósil», dijo Evans a The Guardian.

«Debido a que los humanos son bilaterianos, podemos decir que este era un pariente muy temprano y posiblemente uno de los primeros en el diverso árbol de la vida bilateriano».

Fuente: Live Science. 

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