Este hermoso marsupial planeador australiano en realidad era tres especies distintas

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Este hermoso marsupial planeador australiano en realidad era tres especies distintas

Petauro gigante (Petauroides volans) / Steven Kuiter

No fue uno, ni fueron dos; fueron tres. Científicos australianos han descubierto que uno de los más adorables marsupiales voladores del país es en realidad tres especies distintas. Los investigadores llegaron a esta conclusión luego de revisar el ADN de los adorables animalitos. Los detalles fueron publicados en Scientific Reports.

Al igual que el koala, el petauro gigante subsiste con hojas de eucalipto. Pero a diferencia del koala, el petauro gigante puede volar, elevándose hasta 100 metros de árbol en árbol en busca alimento y madriguera. El nocturno animal vive en una amplia gama de arbustos australianos, que se extiende a lo largo de casi toda la costa este.

La amplitud de esa distribución (y las diferencias morfológicas), había llevado a creer que podríamos no estar tratando solo con un tipo de animal. Sin embargo, había poca evidencia genética para verificar las afirmaciones.

“Se ha especulado durante un tiempo que había más de una especie de petauro gigante, pero ahora tenemos pruebas del ADN”, dice Denise McGregor de la Universidad James Cook. “[Esto] cambia la forma en que pensamos sobre ellos”.

Especies diferentes

Ahora, en el nuevo estudio, McGregor y su equipo utilizaron una herramienta de genotipado llamada tecnología de matrices de diversidad (DArT). Los científicos analizaron muestras de tejido tomadas de más de 50 petauros gigantes que viven en múltiples regiones de Australia. Los resultados confirmaron que: hay más de un solo tipo de petauro gigante.

Además de la especie previamente conocida, Petauroides volans, que antes se pensaba que era el único miembro del género Petauroides, el equipo dice que dos variantes que se supone son subespecies son en realidad especies separadas. El equipo llegó a esa conclusión sobre la base de factores genéticos identificadores denominados unidades taxonómicas operativas (UTO).

Según los resultados, tres especies distintas componen tres poblaciones muy diferentes a lo largo de la costa este de Australia. Mientras P. volans se encuentra en las regiones del sur del continente, P. armillatus está en el centro; y P. minor en el norte.

Superior izquierda: P. minor, inferior izquierda: P. armillatus, lado derecho: P. volans / Denise Mc.Gregor et al – Scientific Reports

Esfuerzo de conservación

Los hallazgos nos ayudan a comprender mejor a este tipo de marsupial, pero también representan un nuevo desafío para los conservacionistas. Incluso antes del estudio, el petauro gigante estaba en riesgo de extinción por su baja población. Ahora que sabemos que en realidad son tres especies, el número en cada uno de ellos se reduce aún más.

“La división del petauro gigante en múltiples especies reduce la distribución generalizada anterior de la especie original”, dice la coautora y científica ecológica Kara Youngentob de la Universidad Nacional de Australia. “Esto aumenta aún más la preocupación por la conservación de ese animal y resalta la falta de información sobre las otras especies de petauro gigante”.

Los especialistas esperan que estos nuevos hallazgos ayuden a respaldar acciones de conservación para brindar un futuro más seguro a estos hermosos animales planeadores. En especial ahora que sabemos que eran mucho más complejos de lo que creíamos.

Australia es un lugar lleno de sorpresas, hace poco un equipo de científicos estudió al árbol Gympie-Gympie con el fin de crear analgésicos. Este árbol es uno de los más venenosos conocidos hasta la fecha.

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