Este nuevo dispositivo utiliza la luz solar para hacer agua potable segura incluso del Mar Muerto

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Utilizando una innovadora combinación de luz solar e hidrogeles, un nuevo dispositivo recién presentado por científicos es capaz de producir agua potable desde prácticamente cualquier fuente, incluso las saladas aguas del Mar Muerto.

Esta nueva técnica podría evitar decenas de miles de muertes cada año, ya que el acceso al agua potable es un bien escaso en muchas naciones en desarrollo, ni qué decir de lo que significaría ante la estela de un desastre natural o una emergencia en cualquier parte del mundo.

La tecnología es compacta, económica y utiliza energía solar ambiental para evaporar el agua y eliminar las impurezas, lo que la convierte en una mejora sustancial en comparación con procesos similares que se han utilizado en el pasado.

“La desalinización del agua por destilación es un método común para la producción en masa de agua dulce”, dice Fei Zhao, uno de los investigadores de la Universidad de Texas en Austin.

“Sin embargo, las tecnologías actuales de destilación, como el destello multietapa y la destilación multiefectos, requieren infraestructuras importantes y consumen mucha energía”.

“La energía solar, como la fuente de calor más sostenible para potenciar la destilación, es ampliamente considerada como una gran alternativa para la desalinización del agua”.

El nuevo dispositivo de filtrado funciona combinando varios materiales híbridos de polímero de gel que mezclan propiedades hidrófilas (que atraen el agua) y semiconductoras (usando adsorción solar).

La nanoestructura de los geles permite que se produzca más vapor de agua a partir de menos energía solar y sin la complicada serie de instrumentos ópticos que utilizan los dispositivos existentes para concentrar la luz solar. Aquí, esa concentración no es necesaria.

Cuando un tarro de agua contaminada se coloca bajo la luz solar directa con el evaporador de hidrogel en la parte superior, se libera vapor que luego es atrapado y almacenado por un condensador.

“Básicamente, hemos reescrito todo el enfoque de la evaporación de agua solar convencional”, dice el investigador principal Guihua Yu, de la Universidad de Texas en Austin.

Para dar a su nuevo artilugio una prueba exhaustiva, los investigadores lo probaron en el Mar Muerto, que limita con Israel, Cisjordania y Jordania. Con una salinidad de alrededor del 34 por ciento, es aproximadamente diez veces más salada que el agua de mar estándar.

El dispositivo de filtración de hidrogel pasó su prueba con gran éxito, produciendo agua potable del Mar Muerto que cumplía con los estándares de agua potable aceptados por la Organización Mundial de la Salud (OMS) y la Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU. (EPA).

“Nuestras pruebas al aire libre mostraron una producción diaria de agua destilada de hasta 25 litros por metro cuadrado, suficiente para las necesidades del hogar e incluso las zonas de desastre”, dice Yu.

“Mejor aún, los hidrogeles pueden ser adaptados fácilmente para reemplazar los componentes centrales en la mayoría de los sistemas de desalinización solar existentes, eliminando así la necesidad de una revisión completa de los sistemas de desalinización que ya están en uso”.

Llevará algún tiempo convertir esta investigación en un producto final comercial, pero con alrededor de 1 de cada 9 personas en el planeta que actualmente no tienen una fuente limpia de agua potable cerca de casa, tal dispositivo podría tener un gran impacto.

Recientemente, hemos visto otros dispositivos de filtrado de agua fantásticamente inteligentes: el año pasado un equipo de Alemania probó un sistema de microbots que podría zumbar a través del agua y eliminar más del 80 por ciento de las bacterias que contiene.

En otros lugares, otros científicos han estado desarrollando una membrana de óxido de grafeno para filtrar la sal del agua de mar. Esperemos que podamos sacar estas innovaciones prometedoras del laboratorio y ponerlas en las manos de las personas que las necesitan, tan pronto como sea posible.

La investigación ha sido publicada en Nature Nanotechnology.

Este artículo fue publicado originalmente en Science Alert por David Nield

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5 comentarios

  1. Esta noticia nos llena de esperanza de un mundo mejor!! Increíbles los científicos que trabajan en ello 👏👏👏😁

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