Este pez antiguo representa la evidencia evolutiva más antigua conocida de los dedos

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Este pez antiguo representa la evidencia evolutiva más antigua conocida de los dedos

Impresión artística de E. watsoni. (Katrina Kenny)

Dentro de las aletas gruesas de un pez que, hace unos 380 millones de años, merodeaba por las aguas poco profundas de un estuario en lo que ahora es el este de Canadá, científicos han encontrado lo que llaman los orígenes evolutivos de la mano humana.

Los investigadores estaban examinando un fósil notablemente completo de un pez llamado Elpistostege watsoni. Representa una etapa crucial en un evento histórico en la historia de la vida en la Tierra: la transición de los peces a los vertebrados terrestres.

Para que esto ocurriera, se necesitaban cambios anatómicos, incluida la evolución de manos y pies. Dentro de la punta de las aletas delanteras de Elpistostege, llamadas aletas pectorales, se encontraron pequeños huesos muy peculiares. Conocidos como huesos radiales, estos estaban dispuestos en una serie de filas como dígitos: el precursor de los dedos y habrían proporcionado la flexibilidad para que la aleta de Elpistostege soportara peso en tierra.

“Al observar a Elpistostege, es importante darse cuenta de que nosotros, como seres humanos, venimos de una larga línea de evolución; que cada parte de nuestro cuerpo, como nuestros dedos, tiene una larga historia evolutiva «, dijo el paleontólogo Richard Cloutier de la Universite du Quebec a Rimouski en Canadá, autor principal de la investigación que se publicó en la revista Nature.

(Cloutier et al., Nature, 2020)

«Esto es cierto para el Homo sapiens, pero también es cierto para todos los organismos vivos», agregó Cloutier.

El hallazgo marca la primera vez que tales rasgos se han encontrado en un pez en lugar de en los primeros anfibios, los primeros vertebrados terrestres, que luego evolucionaron de peces con aletas resistentes como Elpistostege. Tenía dos dígitos explícitos y otros tres dígitos aparentes.

Con más de 1.6 metros de largo, Elpistostege era principalmente acuático, con una forma de cuerpo similar a un cocodrilo y una cabeza triangular plana, ojos sobre el cráneo y numerosos dientes alrededor de las mandíbulas y el paladar. Su cuerpo delgado estaba cubierto de escamas gruesas y tenía aletas bien desarrolladas. Es probable que haya sido el principal depredador en su ecosistema de estuarios salobres durante el período Devónico.

Comparación de la anatomía temprana del miembro tetrápodo. (Richard Cloutier y John Long)

No está claro si surgió ocasionalmente en tierra, pero según los investigadores, la estructura de sus aletas le habría permitido hacerlo. Sus dígitos todavía estaban contenidos dentro de la aleta y aún no se movían libremente como dedos.

Del Elpistostege se conocía solo fósiles parciales hasta que este ejemplar se encontró en el Parque Nacional Miguasha en la provincia de Quebec.

Los animales terrestres de cuatro extremidades que evolucionaron a partir de peces como Elpistostege se llaman tetrápodos, un grupo que ahora abarca anfibios, reptiles, aves y mamíferos, incluidos los humanos.

Los dígitos de las más de 30 000 especies vivas de tetrápodos comparten el mismo patrón básico que se encuentra en el Elpistostege. Al igual que otros peces similares, las aletas de Elpistostege también presentan los precursores de los huesos de las extremidades de los tetrápodos, incluida la parte superior del brazo, el antebrazo y la muñeca.

Fuente: Science Alert. 

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