Estos gorriones usan plantas con fines medicinales y preventivos

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Estos gorriones usan plantas con fines medicinales y preventivos

Passer cinnamomeus

Los seres humanos sabemos usar algunas plantas para aliviar el dolor o detener una infección. ¿Pero acaso somos la única especie del planeta que lo hace? Un equipo de científicos acaba de encontrar que los gorriones rutilantes (Passer cinnamomeus) en China también son capaces de hacerlo. Estos animalitos usan hojas de ajenjo (Artemisia verlotiorum) para reducir los parásitos en su nido y ayudar a sus crías a crecer.

El estudio, dirigido por el ecologista Canchao Yang de la Universidad Normal de Hainan, fue publicado en Current Biology.

Un gorrión que sabe

La idea de que los animales se automediquen no es especialmente nueva. Sin embargo, resulta impresionante que un pequeño ser vivo tenga ese nivel de conocimiento para proteger a los suyos.

“En China, los gorriones rutilantes incorporan hojas de ajenjo en sus nidos casi al mismo tiempo que la gente local cuelga ajenjo de sus puertas como una costumbre tradicional durante el Festival del Bote del Dragón”, escribieron los investigadores en su nuevo artículo.

Para probar esta hipótesis, el equipo instaló 48 pares de cajas nido. Unas contenían 5 gramos de ajenjo y otras 5 gramos de bambú. Una vez que los nidos comenzaron a llenarse de gorriones, el equipo logró entender que había algo que los atraía hacia el ajenjo.

«Mediante una serie de experimentos de comportamiento, mostramos que las aves buscan activamente ubicaciones de nidos cerca del ajenjo disponible y reabastecen los nidos establecidos con hojas frescas de ajenjo recolectadas basándose únicamente en el olor de las hojas», dice el ecólogo William Feeney, de la Universidad Griffith en Australia.

Adicionalmente, el equipo descubrió que los nidos que contenían hojas de ajenjo tenían menos parásitos que los otros. “Al disminuir el número de parásitos como los ácaros, los gorriones que agregan más hojas de ajenjo a su nido producen polluelos más pesados ​​y saludables”, agregó Feeney.

¿Y si solo es el olor del ajenjo lo que las atrae?

Es importante mencionar que el equipo no es categórico al afirmar que los gorriones se acercan al ajenjo por sus poderes medicinales. Es posible que las aves ni siquiera sepan que les hace un bien a sus crías. 

Quizá hubo gorriones que se sintieron atraídos por el olor del ajenjo y lo usaron. Con el tiempo lograron sobrevivir a diferencia de sus compañeros y lograron transmitir esos genes de gusto por el ajenjo.

Artemisia verlotiorum

De todos modos, el estudio hace un aporte a la idea de que no somos los únicos que aprendieron a usar plantas con fines medicinales.

«Nuestros resultados indican que los gorriones rutilantes, al igual que los humanos, usan ajenjo como una medicina herbal preventiva para proteger a sus crías contra enfermedades», dice Feeney.

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