¡Éxito! La nave espacial LightSail 2 se mueve oficialmente utilizando la luz del Sol  

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El pasado 31 de julio The Planetary Society (Sociedad Planetaria) anunció el éxito de la misión LightSail 2, una nave espacial solar del tamaño de un pan y financiada con donaciones, al oficialmente elevar su órbita solo con el poder de la luz solar.

«Hoy declaramos el éxito de la misión: vamos a una altitud orbital más alta sin combustible para cohetes, solo con el impulso de la luz solar», dijo el CEO de la Sociedad Planetaria, Bill Nye, en una conferencia de prensa.

Ha sido un largo viaje para The Planetary Society, la organización espacial no gubernamental más grande del mundo. Su trabajo con este proyecto comenzó en el 2005 con la nave espacial de vela solar Cosmos 1. Desafortunadamente, esa misión falló cuando su vehículo de lanzamiento ruso nunca llegó a órbita. LightSail 1 se lanzó como una misión de ingeniería para probar el despliegue de la vela solar, y fue una misión de demostración exitosa, pero en realidad nunca navegó.

Esta secuencia de miniaturas es de la cámara 1 en la nave espacial LightSail 2. Las primeras 13 imágenes fueron tomadas con 10 segundos de diferencia, las últimas con 30 segundos de diferencia. Crédito de la imagen: The Planetary Society.
 

Ahora, todo el trabajo duro ha valido la pena con el éxito de LightSail 2.

LightSail 2 desplegó su sistema de vela solar la semana pasada, y hasta ahora la nave espacial ha elevado su órbita en aproximadamente 2 kilómetros. El equipo de LightSail ha confirmado que este aumento de altitud se debe a la navegación solar, lo que significa misión cumplida para la pequeña nave espacial.

«Estamos encantados de anunciar el éxito de la misión de LightSail 2», dijo el gerente del programa LightSail y científico jefe de la Sociedad Planetaria Bruce Betts, en un informe en el sitio web de la Sociedad Planetaria. «Nuestro criterio era demostrar la navegación solar controlada en un CubeSat cambiando la órbita de la nave espacial utilizando solo la ligera presión del Sol, algo que nunca antes se había hecho». Estoy enormemente orgulloso de este equipo. Ha sido un largo camino y lo hicimos «.

Las velas solares, como la desplegada por LightSail 2, son láminas planas, ultrafinas, en forma de espejo que empujan una nave espacial hacia adelante cuando se golpea con fotones. El principal beneficio de usar esta tecnología es que una nave con una vela solar no necesitaría transportar combustible y, por lo tanto, en teoría podría viajar por períodos más largos, ya que no necesitaría reabastecerse.
 

LightSail 2 es la primera nave espacial que utiliza con éxito la navegación solar para propulsarse en la órbita de la Tierra. Sin embargo, no es la primera nave espacial de vela solar en volar. Ese honor pertenece al IKAROS de Japón, la primera nave espacial en utilizar velas solares como su principal sistema de propulsión. IKAROS se lanzó en el 2010 y desde el 2013 había ganado alrededor de 400 m / s de velocidad con sus velas.

Pero IKAROS fue una misión financiada por el gobierno, lanzada por la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA).

La Sociedad Planetaria es una agencia no gubernamental y una organización benéfica registrada, y la financiación colectiva jugó un papel muy importante en su programa LightSail. El programa ha costado alrededor de $ 7 millones de dólares en diez años, y notablemente, alrededor de 40 000 donantes individuales apoyaron el proyecto.

«LightSail 2 demuestra el poder del apoyo público», dijo Jennifer Vaughn, directora de operaciones de Planetary Society. “Este momento podría marcar un cambio de paradigma que abre la exploración espacial a más jugadores. Me sorprende que 40,000 personas se unieron para volar una vela solar. Imagínese si ese número se convirtiera en 400 000 o 4 millones. Es un concepto emocionante «. 

Esta serie de miniaturas es de la cámara 2 en LightSail 2. Los primeros 13 cuadros tienen intervalos de 10 segundos, los dos últimos tienen intervalos de 30 segundos. Crédito de la imagen: The Planetary Society
 

«Para The Planetary Society, este momento lleva décadas en desarrollo», dijo el CEO de Planetary Society, Bill Nye. «Carl Sagan habló sobre la navegación solar cuando estaba en su clase en 1977. Pero la idea se remonta al menos a 1607, cuando Johannes Kepler notó que las colas de los cometas deben ser creadas por la energía del Sol. La misión LightSail 2 es un cambio de juego para los vuelos espaciales y la exploración espacial avanzada «.

Sin embargo, este éxito es más que solo la Sociedad Planetaria. Están compartiendo todos sus datos con otras agencias y organizaciones. Presentarán los resultados de LightSail 2 en el 5º Simposio internacional sobre navegación solar en Alemania en agosto. Y la NASA está utilizando los resultados de LightSail 2 en su misión NEA Scout, la cual está enviando una vela solar CubeSat a un asteroide cercano a la Tierra, posiblemente el próximo año.

Una ilustración artística del NEA Scout CubeSat con su vela solar desplegada cuando se acerca a un asteroide. Crédito de imagen: NASA
 

La fase de elevación de la órbita de LightSail 2 durará aproximadamente un mes. Después de eso, la nave espacial comenzará a salir de órbita. En aproximadamente un año, entrará en la atmósfera y se quemará. Y eso será todo para esta misión innovadora.

Fuentes: Space.com, Universe Today.
 

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1 comentario

  1. Jluian Olivas el

    Hermoso lo que se ha logrado con solo donaciones.
    es una lastima que el proyecto no tiene un mayor plazo de vida.

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