Exoplaneta recién descubierto podría ser el más parecido a la Tierra que se haya encontrado

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Exoplaneta recién descubierto podría ser el más parecido a la Tierra que se haya encontrado

NASA / Ames Research Center / Daniel Rutter

Pese a haber dejado de funcionar hace más de un año, el cazaplanetas Kepler sigue asombrándonos con sus descubrimientos, los cuales siguen llegando.

Los científicos que analizan los datos recopilados por Kepler, que la NASA retiró en noviembre de 2018, acaban de encontrar una gema oculta: un mundo del tamaño de la Tierra que puede ser capaz de albergar vida tal como la conocemos.

Según un nuevo estudio publicado en The Astrophysical Journal Letters, el exoplaneta, Kepler-1649c, rodea una estrella enana roja que se encuentra a 300 años luz de la Tierra. Kepler-1649c completa una órbita cada 19.5 días terrestres, colocando el planeta alienígena en la «zona habitable» de su estrella anfitriona, el lugar justo donde podría existir agua líquida en la superficie de un mundo. (Debido a que las enanas rojas son tan tenues, sus zonas habitables se encuentran bastante cerca).

«Este intrigante y distante mundo nos da una esperanza aún mayor de que una segunda Tierra se encuentre entre las estrellas, esperando ser encontrada», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica de la NASA, en un comunicado.

Una ilustración de cómo podría verse Kepler-1649c desde su superficie. Créditos: NASA / Ames Research Center / Daniel Rutter

Kepler buscó planetas usando el «método de tránsito», monitoreando las estrellas para detectar pequeñas caídas de brillo causadas por planetas que cruzan sus caras desde la perspectiva de la nave espacial. Logro hacer esto a través de dos fases: en su misión principal, que duró hasta el 2013, y durante una misión extendida llamada K2, que terminó hace 17 meses cuando la nave espacial se quedó sin combustible.

Ambas misiones tuvieron mucho éxito. Kepler vio alrededor de dos tercios de los 4 100 exoplanetas confirmados que los astrónomos han descubierto hasta la fecha. Y las observaciones de la nave espacial sugieren que el 20-25% de los aproximadamente 200 mil millones de estrellas en la galaxia de la Vía Láctea albergan mundos rocosos en la zona habitable.

El enorme conjunto de datos de Kepler mantendrá a los astrónomos ocupados durante años. Parte de este trabajo implica una doble verificación, tratando de desenterrar planetas que el software de investigación anterior había etiquetado erróneamente como falsos positivos. Y hay muchos falsos positivos en los datos de Kepler, porque muchas cosas además de los planetas en órbita pueden causar caídas de brillo estelares. (Por ejemplo, existen muchas estrellas en sistemas binarios, y Kepler comúnmente fue testigo de eclipses de una estrella por su compañero binario).

Impresión artística de Kepler-1649b, el mundo «similar a Venus» que orbita una estrella de clase M a 219 años luz de la Tierra. Crédito: Danielle Futselaar

De hecho, según la investigación, un equipo de investigadores formó el Grupo de trabajo de falsos positivos de Kepler para hacer exactamente tales investigaciones. Y determinaron que Kepler-1649c había sido arrojado erróneamente como un falso positivo.

Kepler-1649c tiene solo 1.06 veces el tamaño de la Tierra y obtiene el 75% de la entrada de energía estelar que nuestro planeta recibe del Sol. Esta combinación de características hace que el nuevo mundo sea bastante especial.

Una comparación entre la Tierra y Kepler-1649c, un exoplaneta de solo 1.06 veces el radio de la Tierra. (Crédito de la imagen: NASA / Ames Research Center / Daniel Rutter)

«Cuantos más datos obtenemos, más signos vemos que apuntan a la noción de que los exoplanetas potencialmente habitables y del tamaño de la Tierra son comunes alrededor de este tipo de estrellas», dijo el autor principal del estudio Andrew Vanderburg, investigador de la Universidad de Texas en Austin. en la misma declaración «Con enanas rojas en casi todas partes alrededor de nuestra galaxia, y estos pequeños planetas potencialmente habitables y rocosos a su alrededor, la posibilidad de que una de ellas no sea muy diferente a la de nuestra Tierra parece un poco más brillante».

Fuente: Universe Today.

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