Extrañamente, algunas islas pequeñas están creciendo frente al aumento del nivel del mar

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Extrañamente, algunas islas pequeñas están creciendo frente al aumento del nivel del mar

Frente al aumento del nivel del mar a causa del cambio climático, las islas de baja altitud parecen ser las más vulnerables. Por extraño que parezca, esto no está sucediendo. Por más increíble que suene, muchas islas de baja altitud parecen estar creciendo, expandiendo su presencia sobre el océano en lugar de ser tragadas por completo. 

«Contrariamente a las predicciones, la cobertura de los medios populares y las proclamas políticas, estudios recientes han demostrado que la mayoría de las islas de arrecifes estudiadas se han mantenido estables o han aumentado de tamaño desde mediados del siglo XX». 

El estudio, dirigido por el geomorfólogo Murray Ford de la Universidad de Auckland (Nueva Zelanda), fue publicado en Geophysical Research Letters

La naturaleza de las islas

Solemos creer que las islas son accidentes geográficos geológicamente estáticos que simplemente se ahogarán a medida que aumenta el nivel del mar. Sin embargo, esta suposición es errónea. 

Un estudio en 2018 encontró que la mayoría de islas estaban estables o aumentaron de área en las últimas décadas. Además, ninguna había perdido arena terrestre en general. Sin embargo, nunca ha estado del todo claro por qué sucede así.

Jeh hoy, con el contorno de 1943 en rojo. (USDA)

Todavía quedan varias preguntas por responder: ¿de dónde proviene el sedimento adicional que genera el incremento de estas masas terrestres? ¿Es material recién producido por el arrecife? ¿Son antiguas arenas sobrantes que están siendo arrastradas hacia las formaciones de coral? 

El estudio

Para responder todas las preguntas que rodean a este fenómeno, el equipo de Ford realizó una investigación profunda de la isla Jeh. El equipo comparó imágenes aéreas y satelitales de la isla desde arriba y recolectaron sedimentos de la isla para saber cuándo habían sido formados. 

Todo esto hizo posible saber que la isla ha aumentado su superficie en un 13 por ciento desde 1943 hasta 2015. Además, parece que la isla que hoy vemos, en algún momento fueron varias. Los nuevos sedimentos habrían formado puentes para unir cada uno de los pedazos.

Además, las muestras recolectadas de la isla sugieren que las nuevas partes de Jeh son material orgánico generado recientemente por el arrecife. Esto representa una diferencia con el sedimento más antiguo, el cual se reelabora en la estructura de la isla.

Si bien no podemos asegurar que el mismo proceso se da en otras islas, los hallazgos sugieren que los sistemas de arrecifes con regímenes saludables de producción de sedimentos deberían poder seguir creciendo a pesar del aumento del nivel del mar.

«Los arrecifes de coral que rodean estas islas [son] la maquinaria del crecimiento de las islas, produciendo sedimentos que son arrastrados a la costa de la isla», explica Ford . «Los arrecifes de coral saludables son esenciales para que este proceso continúe en el futuro».

En este punto debemos recordar que los arrecifes de coral atraviesan problemas enormes. ¿Cuánto tiempo más se dará este fenómeno? ¿Por cuánto tiempo más los arrecifes de coral podrán frenar el aumento acelerado del nivel del mar? 

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