Extraño virus con genes nunca antes vistos desconcierta a los científicos

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Extraño virus con genes nunca antes vistos desconcierta a los científicos

El recién descubierto "Yaravirus" contiene genes que nunca se han visto en ningún otro virus. (Imagen: © IHU Aix Universidad de Marsella y Centro de Microscopía / UFMG)

Los virus no dejan de sorprendernos. Debido a que no pueden estar activos y reproducirse sin un huésped, algunos científicos han cuestionado si incluso deberían considerarse seres vivos.

Ahora, investigadores han descubierto un virus que no tiene genes reconocibles, lo que lo convierte en uno de los más extraños conocidos.

Los hallazgos hablan de «cuánto necesitamos entender» sobre los virus, dice uno de los investigadores, Jônatas Abrahão, virólogo de la Universidad Federal de Minas Gerais, Belo Horizonte.

Abrahão hizo su descubrimiento mientras cazaba virus gigantes. Estos microbios, algunos del tamaño de bacterias, se descubrieron por primera vez en amebas en el 2003. En un lago artificial local, él y sus colegas encontraron no solo nuevos virus gigantes, sino también un virus que, debido a su pequeño tamaño, era diferente a la mayoría de los que infectaban amebas. Lo llamaron Yaravirus. (Yara es la «madre de las aguas» según la mitología indígena tupi-guaraní).

El tamaño de Yaravirus no era lo único extraño. Cuando el equipo secuenció su genoma, ninguno de sus genes coincidía con alguno que se haya encontrado antes.

Añadió que solo seis de los 74 genes mostraron algún grado de similitud con otros genes conocidos. Se sabe que algunos de los genes conocidos también están presentes en los virus gigantes, pero como el Yaravirus es pequeño en tamaño y genoma, no es un virus gigante, dijo Abrahão. Sin embargo, infecta a las amebas como lo hacen los virus gigantes.

«Esta es una de las razones por las que este nuevo virus es tan intrigante y afirmamos que desafía la clasificación de los virus de ADN», dijo Abrahão. Además, los virus de ADN se clasifican en función de la proteína que forma su caparazón o cápside. La cápside de Yaravirus no se parece a ninguna proteína previamente conocida. Tampoco está claro cuándo y dónde se originó y evolucionó este virus.

«Sería necesario aislar nuevos virus similares al Yaravirus para mejorar nuestro análisis e intentar definir su origen», dijo. Aunque aislaron el virus recientemente, es posible que este virus haya estado circulando en la Tierra durante siglos, dijo Abrahão.

En cualquier caso, el Yaravirus no infecta las células humanas.

Los nuevos estudios tienen implicaciones más allá de descubrir qué virus causan enfermedades. Algunos virus que viven en el cuerpo humano pueden ayudarnos a mantenernos saludables, y otros son esenciales para mantener los ecosistemas funcionando sin problemas al ayudar a reciclar los nutrientes esenciales. «No podríamos sobrevivir sin ellos», dice Curtis Suttle, un virólogo ambiental de la Universidad de Columbia Británica, Vancouver, que no participó en ninguno de los estudios. «Hay enormes beneficios para el descubrimiento y la caracterización de los virus».

Este estudio aún no ha sido revisado por pares y se publicó en línea el 28 de enero en la base de datos BioRxiv.

Fuente: Live Science.

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