Grabaciones revelan que las plantas producen chillidos ultrasónicos cuando están estresadas

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Los seres humanos podemos lanzar a veces gritos cuando estamos bajo situaciones de estrés extremo. Un nuevo estudio sugiere que las plantas podrían hacer lo mismo.

Sin embargo, a diferencia de los gritos humanos, los sonidos de las plantas tienen una frecuencia demasiado alta para que podamos escucharlos, según una investigación, que se publicó el 2 de diciembre en la base de datos bioRxiv. Pero cuando los investigadores colocaron micrófonos cerca de plantas de tomate y tabaco estresadas, los instrumentos captaron los chirridos ultrasónicos de los cultivos a unos 10 centímetros de distancia. Los ruidos cayeron dentro de un rango de 20 a 100 kilohercios, un volumen que podría «ser detectado por algunos organismos desde varios metros de distancia», señalaron los autores.

Los animales y las plantas podrían escuchar y reaccionar a los gritos silenciosos de las plantas, y quizás los humanos también podrían hacerlo, con las herramientas adecuadas en la mano, agregaron los autores. La idea de que «los sonidos que producen las plantas estresadas por la sequía podrían utilizarse en la agricultura de precisión parece factible si no es demasiado costoso configurar la grabación en una situación de campo», Anne Visscher, miembro del Departamento de Biología Vegetal y Fúngica Comparativa en el Royal Botanic Gardens en el Reino Unido, dijo a New Scientist.

Al igual que los animales, las plantas responden al estrés de varias maneras. Los estudios sugieren que las plantas pueden liberar compuestos químicos malolientes o cambiar su color y forma en respuesta a la sequía y las picaduras de herbívoros hambrientos. Los animales parecen reconocer y responder a estas señales de estrés botánico, e incluso otras plantas parecen captar los olores en el aire que flotan de sus vecinos tensos. Algunas investigaciones previas habían sugerido que las plantas también reaccionan al sonido, pero quedaban dudas sobre si las propias plantas emiten ruidos detectables.

En estudios anteriores, los investigadores colocaron dispositivos de grabación directamente en las plantas para escuchar sonidos secretos dentro de sus tallos. En las plantas estresadas por la sequía, se formaron burbujas de aire, explotaron y dispararon vibraciones dentro del tejido que normalmente transporta el agua por los tallos de las plantas. El proceso, conocido como cavitación, fue recogido por los dispositivos de grabación adjuntos, pero los científicos querían saber si los sonidos de alguna planta podían viajar por el aire.

Entonces, los investigadores instalaron micrófonos cerca de plantas estresadas de tomate y tabaco colocadas en una caja insonorizada o en un espacio abierto del invernadero. Luego, sometieron un conjunto de cultivos a condiciones de sequía y otro a daños físicos (un tallo cortado). Un tercer grupo intacto sirvió como punto de comparación.

Las grabaciones revelaron que las diferentes especies de plantas emitían sonidos distintos a ritmos variables, dependiendo de su nivel de estrés. Las plantas de tomate estresadas por la sequía emitieron alrededor de 35 chirridos ultrasónicos por hora, en promedio, mientras que las que tenían tallos cortados produjeron alrededor de 25. Las plantas de tabaco estresadas por la sequía emitieron alrededor de 11 gritos por hora, y los cultivos cortados produjeron alrededor de 15 sonidos al mismo tiempo. En comparación, el número promedio de sonidos emitidos por plantas intactas cayó por debajo de uno por hora.

Dada la variación en los ruidos entre los grupos, los investigadores se preguntaron si podrían identificar cada planta basándose únicamente en sus gritos característicos. Utilizando el aprendizaje automático, un tipo de algoritmo de inteligencia artificial, el equipo seleccionó características distintas en cada conjunto de sonidos y clasificó con éxito sus plantas en tres categorías: «seco, cortado o intacto». Algún día, los agricultores podrían usar una tecnología similar para escuchar los cultivos estresados ​​por la sequía en sus campos, sugirieron los autores.

En este estudio, los autores no probaron si las plantas expuestas a enfermedades, niveles excesivos de sal o temperaturas desfavorables también emiten sonido, por lo que se desconoce si todas las plantas estresadas chirrían. Sin embargo, los investigadores registraron sonidos similares en otras plantas cortadas o estresadas por la sequía, incluidos los cactus espinosos y algunas malas hierbas. Los insectos, como las polillas, podrían escuchar los sonidos emitidos por las plantas estresadas para evaluar su condición antes de poner huevos en sus hojas, sugirieron los autores. Pero hasta que los científicos observen cómo es aún especulativo.

Edward Farmer, profesor de biología molecular de plantas en la Universidad de Lausana en Suiza, dijo a New Scientist que se sabe que los insectos favorecen ciertas plantas por una variedad de razones y que duda que el ruido excesivo sea una de esas razones. Además, el nuevo estudio no tuvo en cuenta los sonidos que el suelo seco puede producir por sí solo, así como otros ruidos confusos que los micrófonos de los investigadores pueden haber captado, agregó Farmer.

Cabe resaltar que el estudio aún no ha sido revisado por pares.

Fuente: New Scientist.

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6 comentarios

  1. Luis Andrés Wekkesser el

    Que interesante!.. hace un tiempo me pareció muy curioso que hormigas atacaban unas plantas mas regular mente cuando estaban estresadas por falta de agua. Es lo que me pareció entender cuando vi que a una planta de aloe vera la atacaban, mientras que a otras de estas plantas ni se le acercan.

  2. A raíz de esta noticia he indagado un poco y me he encontrado vídeos en la red y algunos artículos que muestran los sonidos de las plantas mediante electrodos, ojalá y nos hables sobre la veracidad de esos vídeos y si son ciertos cómo funciona ese método.

  3. israel valencia esquivel el

    Primero, muchas gracias. Siempre sigo tu canal. Luego: No lo sé Rick, quizás sea falso. Me refiero a que no es un estudio que haya sido revisado por pares y que no ha sido publicado por el riguroso proceso de una revista científica. Quizá deberías poner que el estudio no ha sido revisado por pares junto al nombre de la base de datos. Saludos.

  4. Te faltó añadir la posible causa que se especula de dichos clips ultrasónicos, que viene a ser la vacunación, un proceso de formación de burbujas en el dilema.

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