Investigadores revelan que 100 estrellas han desaparecido misteriosamente del cielo nocturno

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Al otro lado de la Vía Láctea hay espacios vacíos donde una estrella una vez brilló intensamente. Algunas dejaron pistas de una muerte dramática, otros simplemente se mudaron a un nuevo vecindario.

Sin embargo, no todos estos vacíos tienen explicaciones tan convenientes. Algunos estuvieron allí un momento y se fueron al siguiente, invitando a la especulación sobre tipos raros de muerte estelar, astrofísica extrema y, por supuesto … tecnología alienígena avanzada.

Investigadores del proyecto Vanishing & Appearing Sources during a Century of Observations (VASCO) han identificado varios puntos brillantes que parecen haberse desvanecido sin dejar rastro. Después de años de arduo trabajo, recientemente anunciaron sus primeros resultados en el Astronomical Journal: al menos 100 pinchazos de luz que aparecieron en los cielos de mediados del siglo XX pueden haberse oscurecido hoy. Las fuentes de luz desaparecidas podrían representar destellos de corta duración en la noche o, posiblemente, la desaparición de un cuerpo celestial duradero, si los investigadores pueden confirmar lo que están viendo. Los autores del estudio enfatizan que si bien sus hallazgos preliminares casi seguramente representan eventos naturales y bien entendidos, esperan que los resultados futuros sean relevantes para la astronomía y la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI).

«VASCO es un proyecto que es tanto de SETI como un proyecto de astrofísica convencional», dice Beatriz Villarroel, investigadora del Instituto Nórdico de Física Teórica y coautora del reciente informe. «Incluso si hacemos SETI y tenemos preguntas SETI, también estamos interesados ​​en publicar otros resultados que encontremos en el camino».

Cuando las estrellas mueren, tienden a explotar en un estallido de gloria que es difícil de perder: los astrónomos chinos documentaron la primera supernova hace más de 1 800 años. Pero una estrella o galaxia que se derrite silenciosamente en la noche exigiría más explicaciones. Tal hallazgo podría indicar una forma inesperada de muerte de las estrellas, o tal vez una civilización avanzada bloqueando su sol con paneles solares. Cualquiera de los dos marcaría un descubrimiento emocionante. «Si buscamos extraterrestres», dice Villarroel, «tal vez deberíamos buscar algo que sería realmente absurdo de encontrar».

En colaboración con un equipo de unos 20 astrónomos y astrofísicos, Villaroel lideró un esfuerzo para comparar una serie de imágenes del cielo tomadas por el Observatorio Naval de los EE. UU. (USNO) durante un período de décadas a partir de 1949, con observaciones del Telescopio de prospección panorámica y Respuesta rápida Sistema (Pan-STARRS) entre el 2010 y 2014.

El grupo utilizó software para analizar las 600 millones de fuentes de luz que deberían haber aparecido en ambos conjuntos de datos y obtuvo unos 150 000 candidatos que parecían haber desaparecido. Hicieron referencias cruzadas de esas luces faltantes con imágenes de otros conjuntos de datos para aislar las posibilidades especialmente prometedoras. Finalmente, examinaron a los 24 000 candidatos restantes, uno por uno, para ver cuáles representaban puntos de luz reales en lugar de mal funcionamiento de la cámara o accidentes similares. Al final, encontraron alrededor de 100 fuentes que realmente parecían haber desaparecido. «Hemos hecho el mejor trabajo para eliminar cualquier cosa que se parezca a cualquier artefacto», dice Villarroel.

Si otras observaciones confirman que las desapariciones representan eventos astronómicos reales, podrían clasificarse en dos categorías. Lo más probable es que indiquen breves destellos, capturados por casualidad por el rastreo original de USNO, que hace mucho tiempo se desvanecieron a negro, dice Villarroel. Cualquier número de fenómenos de variedades podría explicar estos parpadeos: destellos de enanas rojas, estrellas variables que se atenuaron por debajo de la sensibilidad de Pan-STARRS, o el resplandor de una explosión de rayos gamma, por nombrar algunos.

O, tentadoramente, Villarroel podría seguir el rastro de lo que se propuso buscar: una fuente de luz duradera que se apagaba. Los entusiastas de SETI han especulado durante mucho tiempo sobre civilizaciones alienígenas con el poder de ingeniería divino requerido para atrapar toda la luz emitida por una estrella, protegiéndola de nuestra vista. Aquí también, sin embargo, existen explicaciones naturales, como la llamada «supergigante roja» que salta la etapa de supernova y pasa directamente a ser un agujero negro. Sin embargo, se cree que estas muertes sin explosión son bastante raras, por lo que si ocurren por docenas, ese descubrimiento sería un poco más difícil de explicar. Aunque alentado por los primeros resultados, Villarroel nuevamente insiste en que es demasiado pronto para comenzar a fantasear con ingenieros alienígenas. «Tendría que excluir las cosas totalmente naturales, y luego también podría haber nuevos fenómenos naturales que no conocemos», dice ella, que «pueden ser más emocionantes».

El próximo Gran Telescopio para Rastreos Sinópticos, que comenzará a escanear el cielo una vez cada pocas noches a fines del 2022, debería acelerar la búsqueda de tales objetos «transitorios», pero para los investigadores de VASCO esos datos están demasiado lejos. «No tenemos paciencia para esperar», dice Villarroel. Somos muy curiosos.

Fuente: Science Alert

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