Japón acaba de disparar una bala espacial a un asteroide

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La nave espacial Hayabusa2 atrapó con éxito fragmentos del asteroide Ryugu de 900 metros de ancho el 22 de febrero (hora de Japón), para lo cual utilizó una técnica nunca antes probada en el espacio.

Hayabusa2 descendió en espiral hacia la superficie de Ryugu, disparó una «bala» de tantalio de 5 gramos a la roca y recolectó piezas del material expulsado utilizando su «cuerno de muestreo» especializado, dijeron funcionarios de JAXA conferencia de prensa de esta noche.

Hayabusa2 se lanzó en diciembre del 2014 y llegó a Ryugu en junio del año pasado. La misión ya había hecho contacto con la superficie del asteroide varias veces antes del hito de la «bala»: en septiembre, la nave nodriza Hayabusa2 dejó caer dos pequeños rovers sobre la roca, luego hizo lo mismo con un aterrizador de microondas llamado MASCOT unas semanas más tarde.

La batería de MASCOT se agotó después de aproximadamente 17 horas de trabajo en la superficie, superando ligeramente su vida operativa planificada. Los dos pequeños rovers que funcionan con energía solar, llamadas Owl y Hibou, continúan siendo fuertes.

El objetivo principal de Hayabusa2 es ayudar a los científicos a comprender mejor la historia y evolución temprana del sistema solar, así como el papel que los asteroides ricos en carbono como Ryugu pueden haber jugado en el surgimiento de la vida en la Tierra.

Las muestras recolectadas son clave para este objetivo: el material de Ryugu bajará a la Tierra en una cápsula de retorno especial en diciembre del 2020. Los científicos de los laboratorios de todo el mundo podrán examinar las cosas con equipos mucho más avanzados que los que el equipo de Hayabusa2 podría empaquetar en una nave espacial única.

La muestra incluirá más que solo el material que Hayabusa2 recolectó. Se espera que la nave nodriza tome dos muestras más en las próximas semanas y meses. La segunda salida de muestreo se desplegará como lo hizo esta vez, pero la tercera será dramáticamente diferente: Hayabusa2 disparará un proyectil de cobre en Ryugu, esperará un poco para que se despeje el polvo y luego se lanzará para atrapar el material del cráter recién creado. Esta materia anteriormente subsuperficial será prístina, no se verá afectada por la intemperie causada por la radiación del espacio profundo.

Hayabusa2 no es la única misión de muestreo de asteroides en este momento. La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA, cuyos objetivos son similares a los de Hayabusa2, ha estado orbitando el asteroide rico en carbono Bennu desde el 31 de diciembre. OSIRIS-REx está programado para capturar los trozos de Bennu a mediados del 2020 y devolverlos a la Tierra en septiembre del 2023 .

Fuente: Space.com

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