Juno encuentra «duendes» y «elfos» en la atmósfera de Júpiter

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Juno encuentra «duendes» y «elfos» en la atmósfera de Júpiter

La misión Juno de la NASA acaba de encontrar “duendes” y “elfos” en la atmósfera superior de Júpiter. Esta es la primera vez que estos destellos de luz brillantes, impredecibles y extremadamente breves se han observado en otro planeta además de la Tierra.

El estudio fue publicado en Journal of Geophysical Research: Planets.

¿Duendes y elfos?

Los duendes son eventos luminosos transitorios (ELT) desencadenados por descargas de rayos de tormentas eléctricas en la atmósfera superior. En la Tierra, pueden tener lugar hasta 97 kilómetros por encima de donde tienen lugar las tormentas eléctricas. Estos ELT iluminan una región del cielo de decenas de kilómetros de ancho, pero tienen una duración muy breve (una fracción de parpadeo). Los duendes presentan forma de medusa y una mancha de luz central con grandes “brazos” que se extienden hacia el suelo.

Los elfos, por otro lado, tienen una forma de disco plano que brilla en la atmósfera superior de la Tierra. Estos eventos también iluminan el cielo por unos pocos milisegundos, pero pueden crecer más que los duendes. Estos podrían tener un diámetro de hasta 320 kilómetros de diámetro en la Tierra.

«En la Tierra, los duendes y los elfos aparecen de color rojizo debido a su interacción con el nitrógeno en la atmósfera superior», dijo Rohini Giles, autora principal del estudio. «Pero en Júpiter, la atmósfera superior se compone principalmente de hidrógeno, por lo que es probable que parezcan azules o rosas».

Júpiter

Anteriormente, los científicos sospecharon que estos fenómenos atmosféricos podrían aparecer en otros planetas que producían  relámpagos. Pero hasta ahora, nadie había visto indicios de duendes o elfos en otro mundo.

Ahora, Juno ha encontrado 11 eventos brillantes a gran escala en Júpiter que pueden ser estos fenómenos, todos ocurriendo en una región donde se sabe que se forman relámpagos y tormentas eléctricas.

Los investigadores ya descartaron que estos destellos sean simplemente mega rayos porque se encontraron a una altura de 300 kilómetros de altitud. Juno también ha detectado que los espectros de estos destellos brillantes estaban dominados por emisiones de hidrógeno, lo que nuevamente indica duendes o elfos.

Es importante mencionar que no está confirmado que se trate de estos fenómenos, Juno necesitaría detectar un rayo en el mismo lugar que una de estas llamaradas brillantes para confirmarlo. “Pero hay evidencia circunstancial razonablemente buena”, explica Giles.

Los científicos esperan que este descubrimiento conduzca a muchos más avistamientos de duendes y elfos en Júpiter y otros planetas.

«Seguimos buscando más señales reveladoras de este tipo de fenómenos cada vez que Juno transmite información», dijo Giles. «Ahora que sabemos lo que estamos buscando, será más fácil encontrarlos en Júpiter y en otros planetas. Y comparar los duendes y elfos de Júpiter con los de la Tierra nos ayudará a comprender mejor la actividad eléctrica en las atmósferas planetarias».

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