La atenuación de Betelgeuse podría deberse solo a polvo cósmico

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La atenuación de Betelgeuse podría deberse solo a polvo cósmico

El año pasado, la estrella Betelgeuse, comenzó a atenuarse significativa y rápidamente. El brillo de esta supergigante roja varía con el tiempo pero este desvanecimiento fue tan intenso que los astrónomos comenzaron a observar la estrella con más detalle tratando de descubrir qué estaba pasando.

Algunos científicos sugirieron que, debido a que Betelgeuse se encontraba dentro de aproximadamente un millón de años de su vida útil prevista de 9 millones de años, la estrella podría haberse oscurecido en preparación para convertirse en supernova. Sin embargo, en un nuevo estudio publicado en Arxiv astrónomos proporcionan evidencia para apoyar la idea de que Betelgeuse no está a punto de explotar. En lugar de eso está oscuro porque se encuentra nublada por el polvo.

En el nuevo estudio, los investigadores trabajaron para determinar la temperatura de la superficie de la estrella para ver si las temperaturas de enfriamiento podrían ser la causa de la atenuación. Si la superficie estuviera significativamente más fría de lo que mostraban los datos anteriores, podría significar que gas caliente fue expulsado del interior de la estrella y que se enfrió antes de caer nuevamente en ella.

Sin embargo, el equipo descubrió que la temperatura promedio de la superficie de la estrella el 14 de febrero era de aproximadamente 3 325 grados Celsius. Eso es solo de 50 a 100 C más frío que la superficie, según los cálculos de 2004, dijeron los investigadores en un comunicado.

Entonces, al descartar el enfriamiento como una explicación para la atenuación, buscaron polvo. «Una comparación con nuestro espectro de 2004 mostró de inmediato que la temperatura no había cambiado significativamente», dijo en el comunicado Philip Massey, astrónomo del Observatorio Lowell, coautor del estudio «Sabíamos que la respuesta tenía que ser polvo».

Es probable que Betelgeuse «se haya desprendido de material de sus capas externas», dijeron los investigadores en el comunicado. Este no es un «comportamiento» poco común para las supergigantes rojas como Betelgeuse y explicaría la atenuación observada por los astrónomos.

Según los investigadores vemos esto todo el tiempo en supergigantes rojas, y es una parte normal de su ciclo de vida. Las supergigantes rojas ocasionalmente arrojarán material de sus superficies, que se condensarán alrededor de la estrella como polvo. A medida que se enfría y se disipa, los granos de polvo absorberán parte de la luz que se dirige hacia nosotros y bloquearán nuestra vista.

Aunque Betelgeuse podría estar polvoriento ahora, eventualmente explotará. Los astrónomos esperan que el núcleo de Betelgeuse se derrumbe y que la estrella se convierta en supernova en los próximos 100 000 años.

Fuente: Science Alert.

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