La estación espacial china se ha estrellado en el Pacífico. ¿Por qué fue tan difícil de seguir?

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La estación espacial china, Tiangong-1 finalmente “se desvió” del espacio y cayó en el Océano Pacífico el 1 de abril.

Seamos honestos: “desorbitado” es una forma bonita de decir “caída libre”. Los científicos no podían alterar ni siquiera rastrear realmente el descenso de Tiangong-1. Eso podría ser un problema en el futuro: una atmósfera más atestada de naves espaciales presenta un riesgo (ligeramente) mayor para los humanos en tierra.

Anticipamos el regreso de Tiangong-1 desde el 2016, cuando las anomalías en la órbita de la estación espacial sugirieron que la agencia espacial china había perdido el control de la misma. Las autoridades tardaron unos meses en admitir que la nave estaba fuera de su alcance. Normalmente, una agencia espacial retirará un satélite guiándolo intencionalmente hacia la atmósfera, a un ángulo y velocidad tales que se termina quemando por completo o vuelve a entrar en la atmósfera de la Tierra lejos de las poblaciones humanas.

Eso hace que el descenso irregular y errático de Tiangong-1 sea menos que ideal.

Los científicos no estaban exactamente seguros de cuándo y dónde aterrizaría la nave hasta el momento en que lo hizo. De hecho, el caso de la estación espacial pone sobre el tapete el hecho de que los científicos todavía no cuentan con la tecnología o la investigación necesarias para disputar el número significativo de variables que tienen en cuenta el seguimiento y el modelado de dichas situaciones.

El 1 de abril, unas horas antes de que la embarcación se estrellara, la Agencia Espacial Europea (ESA) había alcanzado el límite de lo que podía pronosticar. Y todavía había una gran brecha sobre para cuándo y dónde volvería a entrar la estación.

“Con nuestra comprensión actual de la dinámica de la atmósfera superior y los sensores limitados de Europa, no podemos hacer predicciones muy precisas”, dijo Holger Krag, jefe de la Oficina de Desechos Espaciales de la ESA, en un blog de la agencia sobre Tiangong-1.

Este artículo no pretende exagerar las probabilidades de ser golpeado por una nave espacial que cae. La basura espacial cae fuera de la atmósfera todo el tiempo, y solo una persona ha sido golpeada por ella. Para el Tiangong-1, las probabilidades de que la estación espacial en caída hubiera golpeado a cualquier ser humano en la Tierra eran todavía de 1 en 1 billón, más bajas que tus probabilidades anuales de ser alcanzado por un rayo.

Pero eso puede cambiar en los próximos años. La creciente industria espacial ha prometido poner en órbita una serie de nuevas naves espaciales alrededor de la Tierra en la próxima década, incluidos miles de nuevos satélites. A medida que aumentamos la cantidad de objetos en el espacio, aumentará la probabilidad general de que algo caiga del cielo hacia un área poblada. Por el momento, nadie tiene una forma de eliminar la basura espacial (o los meteoros entrantes, para el caso) que puedan suponer una amenaza, y no parece probable que la obtengamos pronto.

En cambio, como indica Krag de la ESA, la investigación podría ayudar mucho. Si pudiéramos entender mejor cómo se comporta la atmósfera superior, podríamos modelar mejor dónde aterrizaría un objeto que cae, y potencialmente advertir a las personas en el área si es necesario.

Desafortunadamente, eso no parece probable. El tipo de investigación básica que mejoraría la comprensión de la atmósfera por parte de los científicos tiene un financiamiento muy pobre, y en los EE. UU. sucede en agencias a las que la Casa Blanca no asigna muchos recursos.

La investigación básica en la atmósfera superior no es tan sexy como la basura espacial que cae, pero un día podría salvar a mucha gente de algunos dolores de cabeza logísticos y potencialmente físicos.

Este artículo fue publicado originalmente en Futurism por Claudia Geib

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4 comentarios

  1. Muy buen articulo Aldo. <3 Saludos desde Barranquilla en Colombia.
    Ojala decidas hacer una conferencia y vengas a mi país con gusto iré a verte.

  2. Es interesante cómo un alcance de la humanidad puede generarnos otro problema, sin embargo, por ser quienes somos, encontraremos la solución a esto… Y al igual que con todo lo que aun nos falta por descubrir, esa solución estará cada vez más cerca con cada persona que se interese en ello y lo estudie.

  3. Rodrigo Doniz el

    En nuestro planeta la basura es un problema serio, tanto en el suelo como en el espacio, algún día (espero no sea demasiado tarde) deberemos ser conscientes del verdadero riesgo que implican nuestros propios desechos y de como estos pueden significar nuestra propia muerte.

  4. Excelente información aldo, eso me puso a pensar de que harían los científicos si la estacion internacional por algún motivo se sale de su curso, comienza a caer hacia un area poblada, que harían?

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